Qué es el hielo combustible, la promisoria fuente de energía que China logró extraer del fondo marino

China anunció la semana pasada que, por primera vez, logró extraer cantidades considerables de una sustancia semejante al hielo bajo el Mar Meridional de China que muchos consideran clave para los suministros energéticos del futuro. Las autoridades de ese país calificaron la extracción de este hielo combustible como un gran avance. Y, de hecho, lo es: extraer este hielo -algo que también están intentando Estados Unidos y Japón- es una tarea extremadamente compleja. ¿Pero qué es exactamente esta sustancia y por qué se la considera clave como fuente de energía global en el futuro? El hielo combustible o hielo inflamable es una mezcla helada de agua y gas. Parecen cristales de hielo, pero cuando observas  más de cerca, se ven las moléculas de metano encerradas dentro de las moléculas de agua", le explica a la BBC Praven Linga, profesor del Departamento de Ingeniería Química y Biomolecular de la Universidad Nacional de Singapur. Oficialmente conocidos como hidratos o clatratos de metano, se forman a temperaturas muy bajas, en condiciones de presión elevadas. Pueden encontrarse en sedimentos bajo el lecho marino así como también bajo el permafrost, en tierra. A pesar de la temperatura gélida, estos hidratos son inflamables. Si le acercas un encendedor, el gas encapsulado dentro del hielo hará que se forme una llama. Por esta razón también lo llama hielo de fuego. Cuando se reduce la presión o se eleva la temperatura, los hidratos se descomponen en agua y una gran cantidad de metano. Un metro cúbico de esta sustancia libera cerca de 160 metros cúbicos de gas. Esto quiere decir que es un combustible de gran intensidad energética. El problema, sin embargo es que extraer este gas es extremadamente difícil y es un proceso que consume mucha energía.

Fuente: BBC, 29 mayo de 2017
http://www.bbc.com/mundo/noticias-40000099

¿Por qué está en peligro la habitación más importante del mundo?

Fue diseñado con una única -pero crucial- función en mente: proteger a los cultivos del mundo de una catástrofe global para garantizar que a los seres humanos no nos falte nunca el alimento. Sin embargo, este búnker enterrado a 150 metros de profundidad dentro de una montaña en el Ártico sufrió recientemente una inundación en el túnel de entrada. Las temperaturas extremadamente altas del año pasado provocaron un deshielo del permafrost -la capa de hielo que está permanente congelada- y el agua se coló dentro de la bóveda, y se transformó en hielo cuando las temperaturas volvieron a descender. Afortunadamente, ninguna de las millones de semillas de las más de 5.000 especies de cultivos que se atesoran allí, a -18ºC, resultó dañada. Congeladas y secas, se estima que las semillas pueden preservarse por cientos de años y utilizarse en caso de necesidad para regenerar los cultivos. Según le explicó a la BBC Hega Njaa Aschim, portavoz del gobierno de Noruega, dueño del establecimiento, el búnker fue construido en Svalbard porque se suponía que el permafrost era permanente. El problema fue que en octubre de 2016, cuando las temperaturas debían rondar los -10ºC, alcanzaron los 0ºC. Fue un verano muy húmedo en Noruega, explicó Aschim.

Fuente: BBC, 29 mayo de 2017
http://www.bbc.com/mundo/noticias-40013441

Fósil de 3 millones de años hallado en Etiopía revela origen de la columna vertebral en humanos

Un esqueleto fósil de 3,3 millones de años ha dado a los científicos la clave para establecer que varios millones de años antes de lo pensado el ser humano había desarrollado ya partes de la columna vertebral que le permitían movimientos para caminar de manera eficiente. El fósil conocido como Selam es un esqueleto casi completo de una niña de unos dos años y medio que fue descubierto en Etiopía en el año 2000 por el profesor Zeray Alemseged de la Universidad de Chicago, Estados Unidos, (EU) y director del estudio que publica hoy PNAS. El análisis de los restos fósiles revelaron la columna vertebral más completa de homínido encontrada hasta ahora y que incluye vértebras, cuello y caja torácica. Investigaciones continuas y meticulosas de Selam mostraron que la estructura general de la columna vertebral humana surgió hace unos 3,3 millones de años, lo que arroja luz sobre uno de los rasgos distintivos de la evolución humana, señaló Alemseged en un comunicado de la universidad. El experto destacó además que el fósil de Selam presentaba un estado de conservación sin precedentes, especialmente para un individuo joven que aún no tiene sus vértebras totalmente fusionadas. La columna vertebral de los humanos comparte características con la de otros primates, pero tiene otras que le son propias y le permiten caminar erguido, como que tiene menos vértebras torácicas, pero más vertebras dorsales. Sin embargo era muy difícil establecer dónde y cuándo evolucionó ese patrón pues encontrar un conjunto fósil de vértebras completo y bien preservado es algo muy extraño. Durante años se conocían fragmentos de restos fósiles de algunas especies tempranas que sugerían un desplazamiento de las vértebras torácicas a las lumbares. Selam nos ha proporcionado el primer vistazo a cómo estaba organizada la columna vertebral de nuestros antecesores tempranos, indicó Carol Ward, de la facultad de Medicina de la Universidad de Misuri (EU).

Fuente: Sin embargo, 29 mayo de 2017
http://www.sinembargo.mx/23-05-2017/3222899

¿Por qué los flamencos se paran en una sola pata?

La pregunta está en el aire desde hace mucho tiempo: ¿por qué los flamencos descansan en una sola pata? Ahora, un equipo de investigadores estadounidenses, descubrió que estas aves de plumaje rosado se posan sobre una pata para ahorrar energía. Según demostraron, esta posición no requiere un esfuerzo muscular activo. Al pararse en una pata activan un mecanismo pasivo que les permite mantenerse en pie mientras duermen. Con anterioridad, un estudio había planteado que esta posición podría contribuir a reducir la fatiga muscular, ya que los flamencos alternan la pata sobre la que se mantienen en pie. Otro, sugirió que esto les permitía regular la temperatura corporal. Pero tras una serie de experimentos con flamencos vivos y muertos, Young-Hui Chang, profesor del Instituto de Tecnología de Georgia y Lena H Ting, de la Universidad Emory, descubrieron los secretos mecánicos de este peculiar comportamiento. El nombre que le dieron a este fenómeno es mecanismo gravitacional de estancia pasiva. Para sorpresa de los investigadores, las aves muertas podían pararse en una pata sin ayuda externa. Si miras al ave de frente, cuando está parada en una pata, el pie está directamente bajo el cuerpo. Esto quiere decir que el ángulo de la pata está hacia adentro. Esa es la pose que tienes que asumir para activar este mecanismo, dice Chang a la BBC. Sin embargo, los flamencos muertos no pueden pararse en dos patas sin ayuda, lo cual indica que la fuerza muscular tiene un rol más activo en esta postura. Los investigadores también estudiaros flamencos vivos y demostraron que, cuando están descansado en una pata, casi no se mueven. Esto muestra también la estabilidad de esta posición pasiva. No obstante, las aves se movieron un poco cuando se combinó la posición en una pata con una actividad, como llamar a otras aves, o al limpiarse el plumaje. Según Chang, aún no han logrado entender en profundidad cómo es este aparato anatómico que le permite al flamenco mantenerse en esta postura pasiva. Eso, aclara, será analizado en la próxima faceta de la investigación.

Fuente: BBC, 29 mayo de 2017
http://www.bbc.com/mundo/noticias-40029018

La nave Juno de la NASA descubre fenómenos inexplicables en Júpiter

Algo extraño pasa en Júpiter. Los primeros resultados de la misión Juno, presentados ayer en rueda de prensa por la NASA y hoy en dos artículos científicos en la revista Science, desafían la visión que los astrónomos tenían del planeta. En lugar de encontrar un gran ciclón dominando la atmósfera en cada polo como ocurre en Saturno y como esperaba el equipo de la misión, Juno ha encontrado un sinfín de pequeños ciclones arremolinándose en las regiones polares. Es un fenómeno inexplicable teniendo en cuenta lo parecidos que son ambos planetas, destaca Agustín Sánchez-Lavega, especialista en atmósferas planetarias de la Universidad del País Vasco. Otras sorpresas que por ahora no tienen explicación son: Un campo magnético descomunal, diez veces más potente que el de la Tierra; Un campo gravitatorio que tampoco se ajusta con precisión a las predicciones –aunque la diferencia no es tan grande como con el campo magnético-, lo que significa que los modelos teóricos del interior de Júpiter son incompletos o erróneos. Un gran penacho de amoníaco en la región ecuatorial que se eleva desde las profundidades del planeta como un géiser en la atmósfera. Hay tanto ocurriendo aquí que no esperábamos que hemos tenido que dar un paso atrás y repensar esto como un nuevo Júpiter, declara Scott Bolton, investigador principal de Juno. Son los primeros resultados de la misión desde que llegó al mayor planeta del sistema solar el pasado verano. La nave se ha situado en una órbita elíptica muy alargada alrededor de Júpiter que le permite acercarse a 4.200 kilómetros de las nubes más altas de la atmósfera cada 53 días. A diferencia de misiones anteriores, que no se habían aventurado tan cerca de Júpiter por temor a que la intensa radiación del planeta dañara sus instrumentos, Juno tiene un asiento de primera fila para escrutar la atmósfera y el interior del gigante. Esto le permite cartografiar con una precisión sin precedentes los campos magnético y gravitatorio del astro, lo que ayudará a comprender cómo es Júpiter por dentro. Además, Juno sobrevuela las regiones polares de Júpiter, que ninguna nave había podido observar hasta ahora.

Fuente: La Vanguardia, 29 mayo de 2017
http://www.lavanguardia.com/ciencia/fisica-espacio/20170526/422933072660/jupiter-mision-juno-nasa.html?utm_source=twitter&utm_medium=social&utm_content=bigvang&utm_campaign=lv

Por cambio climático, la Antártida se reverdece

En la Península Antártica, desde 1950 las temperaturas anuales han subido medio grado cada década, por lo que la aparición de los bancos de musgo está respondiendo al cambio climático Hace cuatro años, un equipo de investigadores británicos constató que en los últimos 50 años el calentamiento global había provocado un cambio ecológico sin precedentes en el musgo y los microbios del extremo sur de la Península Antártica. Ahora, el mismo equipo de investigación ha confirmado que esos sorprendentes cambios no son algo aislado, sino que se están produciendo en todo el continente helado. La nueva investigación, publicada en Current Biology, nos da una idea mucho más clara de la escala en la que están ocurriendo estos cambios”, dice el autor principal e investigador de la Universidad de Exeter (Reino Unido), Matthew Amesbury. En el trabajo anterior, sólo identificamos esa respuesta ecológica en el extremo sur de la Antártica, pero ahora sabemos que los bancos de musgo están respondiendo al cambio climático en toda la Península”, añadió. La Península Antártica es una de las regiones que más rápidamente ha acusado el calentamiento global: desde 1950, las temperaturas anuales han subido medio grado (0,5 ° C) cada década. Los investigadores se dieron cuenta de que analizando bancos de musgo de hasta 150 años de antigüedad, podían aprender mucho sobre cómo el aumento de la temperatura ha afectado a la ecología antártica.

Fuente: UNAM, 29 mayo de 2017
Fuente http://www.unamglobal.unam.mx/?p=17283

Una ola gigante dos veces el tamaño de la Vía Láctea cruza Perseo

Un equipo internacional de científicos ha descubierto un auténtico tsunami cósmico, una gigantesca ola de gas gigante que abarca unos 200.000 años luz, el doble del tamaño de nuestra propia Vía Láctea, cruzando el cúmulo de galaxias de Perseo. La onda se formó hace miles de millones de años, después de que un pequeño cúmulo de galaxias rozara Perseo y causara que su vastísima reserva de gas oscilara en un enorme volumen de espacio. Los cúmulos de galaxias son las estructuras más grandes unidas por la gravedad en el universo actual. De unos 11 millones de años luz de diámetro y situado a unos 240 millones de años luz de distancia, el cúmulo de galaxias de Perseo recibe el nombre de la constelación que lo acoge. Al igual que todos los cúmulos de galaxias, la mayor parte de su materia observable toma la forma de un gas cuya temperatura alcanza decenas de millones de grados de promedio, tan caliente que sólo brilla en rayos-X.Observaciones realizadas con el telescopio espacial Chandra de la NASA han revelado una variedad de estructuras en ese gas, desde grandes burbujas sopladas por el agujero negro en la galaxia central del cúmulo, NGC 1275, a una enigmática figura cóncava conocida como la bahía. Perseo es uno de los cúmulos cercanos más masivos y el más brillante en rayos X, por lo que los datos del Chandra nos proporcionan un detalle sin precedentes, dice Stephen Walker, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, responsable de un artículo sobre los hallazgos que aparecerá en la revista Monthly Notices de la Royal Astronomical Society y ya está disponible en internet.Pero la forma cóncava de la bahía no pudo haberse formado a través de las burbujas lanzadas por el agujero negro. Otra cosa debía provocarla. El radiotelescopio Very Large Array en Nuevo México mostró que la estructura de la bahía no producía emisiones, al contrario de lo que los científicos esperarían si un agujero negro está de por medio. Además, el gas tampoco giraba en la dirección esperada.

Fuente: ABC, 8 de mayo de 2017
http://www.abc.es/ciencia/abci-gigante-veces-tamano-lactea-cruza-perseo-201705031429_noticia.html

Asperitas, la extraña nube que hipnotiza

Ahora, desde el pasado mes de marzo y gracias a los esfuerzos de entusiastas como Gavin Pretor-Pinney, las Asperitas han pasado, sin embargo, a engrosar por derecho propio la lista oficial de nubes de la Organización Meteorológica Mundial, a la que no se había incorporado ningún nuevo tipo de nube desde 1951. En su definición oficial, las Asperitas figuran como estructuras bien definidas como ondas en la parte inferior de la nube; Más caóticas y con menos organización horizontal que la variedad Undulatus. El video fue grabado en Lincoln, Nebraska (Estados Unidos), el 7 de Julio de 2014 por Alex Schueth, y en él se observa perfectamente cómo la base de la nube se deforma, se hincha, se disuelve y ondula en lo que parece una recreación invertida de un mar en plena tormenta. Esta clase de formaciones se dan especialmente en las llanuras meridionales de los Estados Unidos, y se suelen producir durante el día y después de una tormenta eléctrica. De aspecto ciertamente hipnótico, las Asperitas no provocan, sin embargo, ningún efecto meteorológico alarmante o destructivo. Ya en el año 2009, Gavin Pretor-Pinney, de la Cloud Appreciation Society, una organización privada de amantes de las nubes, llamó la atención sobre estas curiosas formaciones, a las que llamó undulatus asperatus. Y ahora, aunque con otro nombre, el nuevo tipo de nube ha pasado oficialmente a formar parte del Atlas Internacional de las Nubes de la Organización Meteorológica Mundial. Expertos de distintas instituciones llevaban varias décadas fotografiando estas impactantes formaciones y considerándolas como algo completamente nuevo.

Fuente: ABC, 8 de mayo de 2017
http://www.abc.es/ciencia/abci-asperitas-extrana-nube-hipnotiza-201705021446_noticia.html

Laberintos Ocultos, una mirada a la biodiversidad microscópica

Con el apoyo del Gobierno de la Ciudad de México, la Secretaría de Cultura, la Secretaría del Medio Ambiente, el Festival Flores y Jardines y Sony, se presenta la exhibición Laberintos Ocultos, dos miradas microscópicas de la naturaleza, una serie de 140 fotografías que revelan el mundo imperceptible que nos rodea y las criaturas microscópicas con las que compartimos el planeta. Las imágenes que conforman esta exposición son de la autoría de Silvia Andrade, fotógrafa científica y técnica del Centro de Investigación Científica de Yucatán, A.C. (CICY) y de Raúl González, integrante del programa Alpha Partners de Sony con 15 años de experiencia en fotografía microscópica. La fotografía microscópica es usada como una herramienta de investigación; sin embargo colocar una cámara adaptada a un microscopio da como resultado verdaderas obras de arte que impactan por su riqueza artística. El espectador descubrirá el fantástico microcosmos que nos rodea y convive con nosotros de manera cotidiana. El trabajo fotográfico presentado en la exhibición Laberintos Ocultos se distingue por su equilibrio entre la ciencia y el arte y por mostrar los colores y los detalles del increíble mundo de organismos microscópicos. La Galería Abierta de las Rejas de Chapultepec, ubicada en avenida Reforma, la más importante de la Ciudad de México, será la sede de esta muestra a partir del 3 de abril y hasta el 17 de mayo. La entrada es libre.

Fuente: National Geographic (Español), 8 de mayo de 2017
http://www.ngenespanol.com/el-mundo/hoy/17/04/12/publicacion-patrocinada-sony-exposicion-fotografia-microscopica-laberintos-ocultos/

Los exorbitantes niveles de un contaminante prohibido hace más de 40 años hallados dentro de una ballena orca

El análisis de los restos de una de las últimas ballenas orcas de Reino Unido reveló que el mamífero contenía niveles alarmantes de un contaminante prohibido hace décadas. Según el estudio, Lulu, hallada muerta el año pasado en Escocia dentro de unas redes de pesca, tenía los niveles más altos que nunca se hayan registrado de PCB (bifenilos policlorados). Este compuesto químico se prohibió en la década de los 70 pero aún permanece en el medio ambiente. Los investigadores temen ahora que los otros animales en el grupo de Lulu -integrado por ocho cetáceos- tengan los mismos niveles de contaminación. Los niveles de PCB en Lulu eran sorprendentemente elevados. Eran 20 veces más altos que el nivel considerado seguro, con el que los cetáceos son capaces de lidiar, le dijo a la BBC Andrew Brownlow, veterinario patólogo de la Escuela Rural de Escocia. Esto hace de Lulu uno de los animales más contaminados del planeta en términos de PCB, y plantea serias dudas sobre la supervivencia a largo plazo de este grupo de ballenas. Los PCB se usaron ampliamente en la industria en el siglo pasado. Esta sustancia química creada por el hombre es extremadamente estable, resiste temperaturas y presión elevadas, y tiene propiedades aislantes. Debido a estas características se utilizó en innumerables productos, desde plásticos a pinturas, incluyendo equipos eléctricos. Pero cuando en los años 70 se descubrió su toxicidad para humanos y animales, se prohibió su uso en todo el mundo. No obstante, los químicos toman mucho tiempo en descomponerse y por eso aún se los puede encontrar en el medioambiente, sobre todo en los basurales, desde donde se filtran hacia las fuentes de agua y de ahí al mar. Una vez allí se mueven a través de la cadena trófica. Esto significa que los depredadores en la cima de la cadena, como es el caso de las orcas, se ven particularmente afectados. Los delfines y las marsopas también son susceptibles.

Fuente: BBC, 8 de mayo de 2017
http://www.bbc.com/mundo/noticias-39793204

El curioso fenómeno meteorológico que está derritiendo la Antártica (y no es el cambio climático)

Es un viento que no trae buenas noticias, al menos para las plataformas de hielo del este de la península Antártica. Y es que un nuevo estudio concluye que un fenómeno atmosférico que provoca deshielo en la región es mucho más prevalente de lo que se pensaba.El fenómeno lleva el nombre de viento foehn y baja desde las grandes montañas de la península, elevando la temperatura del aire en el lado de sotavento, muy por encima del punto de congelamiento. La mejor forma de entender estos vientos es tal y como se traduce esta palabra en alemán, que significa secador de pelo, explicó Jenny Turton, del British Antarctic Survey (BAS). Son cálidos y secos y bajan por la ladera, dice Turton. Como resultado, se crean grandes lagos de agua de un azul brillante sobre la superficie de la plataforma de hielo. Estos vientos cálidos, en dirección ladera abajo, son muy comunes en otras regiones del planeta, y en cada sitio adquieren un nombre local. Los vientos chinook, por ejemplo, que caen en las laderas orientales de las Montañas Rocosas en América del Norte, son exactamente iguales. Foehn es el nombre que tomaron originalmente en los Alpes europeos. Y aunque su presencia en el continente blanco está reconocida desde hace tiempo, el estudio de BAS representa el primer esfuerzo por intentar cuantificar su comportamiento. Tras examinar datos recabados entre 2009 y 2012, Turton y sus colegas identificaron más de 200 episodios foehn por año. Esto quiere decir que ocurren con una frecuencia mucho mayor de lo que se pensaba. Y las zona donde se producen también es más amplia: se registraron mucho más al sur de la península de lo que se esperaba. Así, los investigadores creen que su influencia en el proceso de derretimiento de los hielos en la plataforma de hielo del este ha sido subestimada. Nosotros esperábamos que haya derretimiento en enero, febrero, pero estamos viendo que también se produce a veces en septiembre, octubre, cuando hay frecuentes vientos foehn, le dice Turton a la BBC.

Fuente: BBC, 8 de mayo de 2017
http://www.bbc.com/mundo/noticias-39770534

Resuelven el misterio de las Cascadas de Sangre de la Antártida

Era un misterio centenario. ¿Qué causa las Cascadas de Sangre que se pueden encontrar en la Antártida? No es aventurado intuir que debe tener algo que ver la presencia de altas cantidades de hierro. Pero eso no basta, también es clave la concentración de agua salada y no de cualquier tipo, sino de agua que habría estado atrapada bajo el glaciar Taylor por más de un millón de años. Así lo revelaron científicos de la Universidad de Alaska Fairbanks y Colorado College mediante un informe publicado en el Journal of Glaciology. Según el estudio, se descubrió que existe un canal de agua salada con componentes de hierro por debajo del glaciar de Taylor que tenía su salida por la cascada.Y que el agua fluía a pesar de que las temperaturas medias anuales son de -17 °C y de una limitada superficie derretida. Las Cascadas de Sangre fueron descubiertas por el geocientífico australiano Griffith Taylor, que dio nombre al glaciar, en 1911, pero nunca advirtió sobre la presencia de ese conducto. El Taylor tiene 54 km de largo aproximadamente y es un glaciar de salida de la capa de hielo del Antártico Este que termina en el lago Bonney, en los valles secos de McMurdo. Para trazar un mapa del canal de agua que alimenta a las Cascadas de Sangre los científicos utilizaron un radar, según describe el informe firmado por varios especialistas encabezados por Jessica Badgeley y Erin Pettit. Con el radar determinaron que el conducto de agua salada y con alto contenido de hierro se dirige hacia las cascadas por pendientes asociadas a los valles que se encuentran en la profundidad del glaciar. El agua permanece líquida dentro de los ambientes subglaciales a través del calor latente (la energía necesaria por una cantidad de sustancia para cambiar de fase, de sólido a líquido) de la fusión entre el hielo y la sal, explica el informe. Por último, los científicos concluyen que con este hallazgo, los glaciares podrían alojar sistemas hidrológicos de agua dulce a través del calentamiento localizado por calor latente.

Fuente: BBC, 8 de mayo de 2017
http://www.bbc.com/mundo/noticias-39752680