160 años para completar un fósil de tortuga gigante

 
Finalmente reunidas tras más de 160 años separadas, las dos mitades de un hueso fosilizado permiten a los científicos precisar el tamaño de una de las tortugas marinas más enormes que jamás haya vivido. Atlantochelys mortoni fue descrita originalmente a partir del hueso roto de una pata delantera –un húmero– encontrado en la década de 1840 en estado de Nueva Jersey, en Estados Unidos. Pero no fue hasta 2012, cuando un paleontólogo aficionado encontró la otra mitad, que el gran hueso pudo completarse. Para sorpresa de los expertos, los dos fragmentos encajan a la perfección e indican que A. mortoni debió haber medido 3 m de largo. "Cuando pusimos las dos piezas juntas, nos quedamos estupefactos", recuerda Ted Daeschler, de la Academia de Ciencias Naturales de la Universidad Drexel, en Filadelfia. "Dijimos '¡no, no puede ser!'. Incluso las dimos vuelta intentado mostrar que no podían coincidir, pero obviamente tenían que estar juntas", dijo Daeschler a la BBC. Los fósiles reunidos serán descritos formalmente en un próximo número de la revista especializada Proceedings de la Academia de Ciencias Naturales de Filadelfia, tal como reporta Jonathan Amos, especialista en ciencia de la BBC. Ambas partes provienen de sedimentos del Cretácico, de 70 a 75 millones de antigüedad, en el Condado de Monmouth, Nueva Jersey.

Fuente: BBC Mundo, 25 de marzo de 2014,
http://www.bbc.co.uk/mundo/noticias/2014/03/140325_fosil_hueso_reunido_tortuga_gigante_np

Descubren planeta rosa en los confines del sistema solar


En los confines del sistema solar, un grupo de astrónomos divisó desde un observatorio de Chile una esfera rosada a 12 mil millones de kilómetros (7 mil 500 millones de millas) del Sol. Es el segundo objeto similar descubierto en una región del espacio más allá de Plutón, considerada desde hace tiempo como un páramo celestial. Hasta ahora, el único residente conocido en esta parte del sistema solar era un planeta enano divisado en 2003 al que se le dio el nombre de Sedna por la diosa mitológica creadora de las criaturas marinas del Ártico. El nuevo descubrimiento demuestra que Sedna no es una excepción. Confiamos en que existe toda una nueva población para explorar, dijo el investigador David Rabinowitz, de la Universidad de Yale, en un correo electrónico. Rabinowitz no participó en el descubrimiento que anuncia la edición del jueves de la revista Nature. Durante años, los astrónomos escudriñaron esa tierra de nadie en busca de otras Sednas. El nuevo objeto transneptuniano, 2012 VP113, fue divisado por medio de un telescopio terrestre en Chile por Scott Sheppard, del Instituto Carnegie de Ciencia en Washington DC, y Chad Trujillo, del Observatorio Gemini en Hawai. Trujillo formó parte del equipo que descubrió Sedna.

Fuente: La Jornada, 27 de marzo de 2014,
http://www.jornada.unam.mx/2014/03/27/ciencias/a02n2cie

Descubren el primer asteroide con anillos


Con observaciones en diversos puntos del sur de América se ha descubierto algo sorprendente: el remoto asteroide Chariklo está rodeado por dos densos y estrechos anillos. Según el Observatorio Europeo Austral y la revista Nature, este asteroide es el objeto más pequeño encontrado hasta el momento que cuenta con este tipo de anillos y el quinto objeto que orbita al Sol en nuestro Sistema Solar con esta característica (después de los planetas Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno, que lo superan en tamaño). El origen de estos anillos es aún un misterio, pero pueden ser el resultado de una colisión que, posteriormente, haya generado un disco de escombros. Pese a muchas búsquedas, no se habían encontrado anillos alrededor de objetos de menor tamaño, sin embargo, las observaciones de Chariklo han mostrado que este pequeño objeto está rodeado por dos finos anillos. "No estábamos buscando un anillo y no creíamos que cuerpos pequeños como Chariklo los tuvieran, por lo que el descubrimiento - y la impresionante cantidad de detalles que vimos en el sistema - ¡ha sido toda una sorpresa!" afirma Felipe Braga-Ribas, responsable de planear la campaña de observación. El equipo descubrió que el sistema de anillos está formado por dos anillos muy definidos de tan solo tres y siete kilómetros de ancho, separados por un espacio despejado de nueve kilómetros - alrededor de un objeto pequeño de 250 kilómetros de diámetro que orbita más allá de Saturno.

Fuente: El Universal,  26 de marzo de 2014,
http://www.eluniversal.com.mx/ciencia/2014/primer-asteroide-anillos-85693.html

Cuervos hacen realidad la fábula de Esopo


La famosa fábula de Esopo del cuervo sediento cuenta cómo una de estas aves pretende beber del fondo de una jarra. Como no llega con el pico, decide meter dentro del recipiente un montón de piedras para que el nivel del agua suba y poder beber por fin. La historia, cuya moraleja dice que los problemas agudizan el ingenio, se repite en la realidad. Los cuervos de Nueva Caledonia pueden entender cómo desplazar el agua para atrapar con el pico una recompensa que flota en el líquido, con el nivel de comprensión causal de un niño de 5 a 7 años de edad, según una investigación de un equipo de la Universidad de Auckland publicada en la revista PLOS ONE. Comprender las relaciones causales entre las acciones es una característica clave de la cognición humana. Sin embargo, el grado en que los animales son capaces de entender las relaciones causales no se conoce con exactitud. Inspirados en la fábula de Esopo, los científicos pusieron a prueba a unos cuervos de Nueva Caledonia, conocidos por su inteligencia y capacidad de innovación, ya que son las únicas especies no primates capaces de fabricar herramientas, como palos para pinchar y ganchos. Seis cuervos salvajes fueron probados después de un período breve de entrenamiento para realizar seis experimentos, en los que los investigadores observaron un aprendizaje rápido, aunque no todos los cuervos completaron todos los experimentos. Los autores señalan que estas tareas prueban la capacidad de las aves para comprender cómo se produce el desplazamiento de volumen. Los cuervos completaron 4 de 6 tareas de desplazamiento del agua, incluyendo preferentemente dejar caer piedras en un tubo lleno de agua en lugar de un tubo lleno de arena, arrojar objetos que se hunden en lugar de objetos flotantes, utilizar objetos sólidos en lugar de objetos huecos, y colocar objetos en un tubo con un alto nivel de agua en lugar de uno bajo. Sin embargo, no pudieron realizar dos tareas más difíciles, una que requiere la comprensión de la anchura del tubo y otra con un desplazamiento en forma de «U». Según los autores, los resultados indican cuervos poseen una sofisticado -pero incompleta- comprensión de las propiedades causales de desplazamiento de volumen, que rivaliza con la de los niños de 5 a 7 años de edad.

Fuente: ABC, 27 de marzo de 2014,
http://www.abc.es/ciencia/20140327/abci-cuervos-hacen-realidad-fabula-201403271148.html

Científicos del MIT crean «materiales vivientes»


Parece el inicio de una película de ciencia ficción, pero el anuncio de ingenieros del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) es real. Inspirados en materiales naturales como el hueso, una estructura que combina minerales y otras sustancias, incluidas células vivas, los científicos han inducido células bacterianas para producir biopelículas que pueden incorporar materiales no vivos, como las nanopartículas de oro y puntos cuánticos. Estos «materiales vivientes» combinan las ventajas de las células vivas, que responden a su entorno y producen moléculas biológicas complejas, con las ventajas de los materiales no vivos, que añaden funciones tales como la realización de la electricidad o la emisión de luz. Según explican los del MIT en la revista Nature Materials, los nuevos materiales podrían ser utilizados para diseñar dispositivos más complejos como células solares, materiales que se reparen solos o sensores de diagnóstico. «Nuestra idea es poner juntos los mundos vivientes y no vivientes para hacer materiales híbridos que contengan células vivientes y sean funcionales» dice Timothy Lu, profesor asistente de ingeniería eléctrica e ingeniería biológica en el MIT. Lu y sus colegas eligieron trabajar con la bacteria E. coli, ya que produce naturalmente biopelículas que contienen proteínas amiloides que ayudan a la bacteria a adherirse a las superficies y que pueden ser modificadas mediante la adición de fragmentos de proteína llamados péptidos. Estos péptidos pueden capturar materiales no vivientes tales como nanopartículas de oro, incorporándolos en los biofilms.

Fuente: ABC, 24 de marzo de 2014,
http://www.abc.es/ciencia/20140324/abci-cientificos-crean-materiales-vivientes-201403241215.html