¿Por qué los mosquitos siempre me pican a mí?

Llega el verano, llegan los mosquitos. Nada arruina tanto una perfecta velada como su zumbido, que advierte de que su dueño anda en busca de comida caliente. Hay más de 3.000 especies de estos insectos en todo el mundo, suficientes como para estropearnos la noche estemos donde estemos. No es cosa de broma. Estos minúsculos insectos se consideran los animales más mortíferos del mundo y contribuyen a más de 725.000 muertes al año. No existen otras criaturas, ni siquiera nosotros, que sean responsables de la pérdida de tantas vidas humanas cada año como los mosquitos. Los humanos asesinan a unos 475.000 congéneres cada año. Las serpientes matan alrededor de 50.000, mientras que los perros (principalmente por transmisión de la rabia) se cobran otras 25.000 vidas. Algunos de los animales más temidos, como los tiburones y los lobos, matan a menos de diez. En cuestión de mosquitos, tengo mala pata. Si se oye el zumbido de un mosquito en cualquier lugar donde me reúna con más gente, al cabo de un momento el animalito me elegirá como objetivo prioritario de su almuerzo. Eso me lleva a plantearme un par de cuestiones: ¿por qué zumban los mosquitos en los oídos? ¿Acaso no han aprendido que su molesto ronroneo va seguido inmediatamente de un intento -por lo general fallido- de acabar con ellos a manotazos? Y, sobre todo, ¿por qué me eligen a mí y no a mi compañero de mesa, que se me antoja más apetitoso? Los mosquitos no zumban para avisar a sus víctimas, sino para llamar la atención de otros compañeros dispuestos a aparearse. No pueden evitarlo. Lo único que sucede es que cuando dan vueltas alrededor de tu cabeza en busca de un lugar para aterrizar y picar, su zumbido suena más fuerte. De lo que sí puede estar seguro es de que, aunque los dos sexos zumben, el que le ronda procede de una hembra. Los machos no pican: se alimentan de néctar. Unos y otros se necesitan para lo de siempre: aparearse. El doctor Louis M. Roth, que dedicó su juventud a estudiar para el Ejército de Estados Unidos la fiebre amarilla transmitida por los mosquitos, publicó en 1948 un artículo en el que, entre otras muchas curiosidades sobre el mosquito Aedes aegypti, se dio cuenta de que los machos ignoraban a las hembras siempre que estas estaban descansando en silencio.

Estudian el impacto de la actividad solar en la red eléctrica

Los efectos de la actividad solar pueden impactar en las telecomunicaciones, los sistemas de posicionamiento global y, en casos extremos, los sistemas que distribuyen y generan la energía eléctrica, afirmó Juan Américo González Esparza, investigador del Instituto de Geofísica (IGf) Unidad Michoacán. Por ser un asunto de seguridad nacional, el Laboratorio Nacional de Clima Espacial (LANCE) del IGf comenzó a estudiar el nivel de vulnerabilidad e impacto de este fenómeno en la red eléctrica nacional, en colaboración con la Comisión Federal de Electricidad (CFE). A raíz del avance tecnológico de la era espacial, explicó, se ha desarrollado una serie de instrumentos que hoy en día son fundamentales para la sociedad moderna; sin embargo, “hemos visto que son vulnerables a los efectos de las tormentas solares”. A estos riesgos se encuentran expuestos todos los países, pues los efectos de las tormentas solares son globales, a diferencia de lo que ocurre con un sismo o un huracán, en los que las afectaciones se encuentran restringidas a una región del planeta, resaltó. El especialista en física espacial explicó que una tormenta solar se debe a una explosión en el Sol; en ocasiones salen nubes de material solar que se propagan en el espacio y algunas de éstas pasan por donde se encuentra nuestro planeta. “Cuando se impactan contra el campo magnético terrestre se desencadena una serie de fenómenos físicos que terminan con una perturbación magnética sobre nuestro mundo, y es a lo que llamamos tormenta magnética”. Entonces el campo magnético de la Tierra puede variar durante horas, incluso días. Cuando esto sucede hay cambios que pueden producir corrientes eléctricas que viajan a través de conductores de larga extensión como gasoductos o líneas de alta tensión de una red eléctrica nacional. En México la red eléctrica de la CFE tiene 150 subestaciones de 400kV, que alimentan prácticamente la totalidad del territorio, y son las más vulnerables a los efectos de las tormentas magnéticas causadas por las explosiones en el Sol, remarcó.

Fuente: Gaceta, UNAM. 29 de julio de 2019,
http://www.gaceta.unam.mx/estudian-el-impacto-de-la-actividad-solar-en-la-red-electrica/

Las aves no se están adaptando al cambio climático

Los fósiles y las rocas nos dicen que la Tierra ha sufrido cinco extinciones masivas, en las que fenómenos naturales, como erupciones volcánicas o impactos de asteroides, mataron a un elevadísimo número de especies animales y vegetales, en un periodo de tiempo corto, a escala evolutiva. Entre otras cosas, estos fenómenos trastocaron el clima del planeta de una forma tan repentina, que muchos seres vivos sencillamente no pudieron adaptarse y desaparecieron. Por suerte, con el paso de los millones de años, otras nuevas especies ocuparon el hueco y la vida siguió abriéndose camino. Cada vez más estudios sugieren que en los últimos siglos el cambio climático y la actividad humana está provocando una extinción masiva; una que podría ser muy dañina para la civilización contemporánea. Es difícil poder ver estos efectos, porque requiere trabajar durante décadas y casi estudiar especie por especie (por ejemplo, se están observando en insectos). Ahora, un estudio que se acaba de publicar en Nature Communications, y que ha evaluado más de 10.000 estudios científicos, ha concluido que muchas de las aves que mejor sobreviven en climas templados están adelantando sus ciclos vitales, pero que esto no les está permitiendo mejorar su supervivencia, lo que sugiere que, realmente no se están adaptando al cambio climático. «La existencia de una respuesta adaptativa incompleta como la detectada sugiere que el cambio global estaría amenazando seriamente la persistencia de las especies», ha dicho en un comunicado Jesús Miguel Avilés, investigador del CSIC que ha participado en el estudio, que ha estado dirigido por científicos del Instituto Leibniz-IZW, en Alemania. Los animales se adaptan de forma natural a las variaciones en el clima, tengan estas el origen que tengan. Lo más sencillo es que cambien su comportamiento para sincronizarse con las condiciones climáticas, sencillamente adelantando o atrasando sus ciclos: por ejemplo, cambia el momento en que hibernan, se reproducen o migran.

Fuente: ABC. 29 de julio de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-aves-no-estan-adaptando-cambio-climatico-201907232024_noticia.html

Científicos descubren que hace millones de años la Vía Láctea se fusionó con otra

La unión de la Vía Láctea y la llamada galaxia enana Gaia-Enceladus aumentó la masa de nuestra galaxia en cerca de un cuarto y dio inicio a un período de formación de estrellas acelerada que duró entre 2 mil millones y 4 mil millones de años, informaron los expertos. La Vía Láctea, donde se encuentran nuestro Sol y miles de millones de otras estrellas, se fusionó con otra galaxia más pequeña en una colosal colisión cósmica hace unos 10 mil millones de años, comentaron científicos basándose en datos del observatorio espacial Gaia. La unión de la Vía Láctea y la llamada galaxia enana Gaia-Enceladus aumentó la masa de nuestra galaxia en cerca de un cuarto y dio inicio a un período de formación de estrellas acelerada que duró entre 2 mil millones y 4 mil millones de años, informaron los expertos. "Sí, de hecho fue un momento decisivo", dijo la astrónoma Carme Gallart del Instituto de Astrofísica de Canarias en España, autora principal de la investigación publicada en la revista Nature Astronomy. Las galaxias de todos los tipos, incluida la Vía Láctea, comenzaron a formarse relativamente pronto después de la explosión del Big Bang que marcó el inicio del universo hace unos 13 mil 800 millones de años, pero generalmente eran más pequeñas que las que se pueden ver actualmente y formaban estrellas a un ritmo acelerado. Posteriormente, las fusiones fueron fundamentales para configurar las galaxias que existen ahora. Mediciones de alta precisión sobre la posición, brillo y distancia de cerca de un millón de estrellas a unos 6 mil 500 años luz del Sol, obtenidas por el telescopio espacial Gaia -operado por la Agencia Espacial Europea- ayudaron a precisar qué estrellas existían antes de la fusión y cuáles se formaron después. Descubrieron que en la Vía Láctea se formaron ciertas estrellas con mayor contenido de elementos diferentes al hidrógeno o helio, y que otras con menor contenido se originaron en Gaia-Enceladus, debido a su menor masa. Si bien la fusión fue dramática y ayudó a formar la Vía Láctea, no fue una calamidad destructora de estrellas. "Este choque fue grande en términos cósmicos, pero si ocurriera ahora, probablemente no nos habríamos dado cuenta a nivel humano ni del Sistema Solar", indicó Gallart.

Fuente: Vanguardia. 29 de julio de 2019,
https://vanguardia.com.mx/articulo/cientificos-descubren-que-hace-millones-de-anos-la-lactea-se-fusiono-con-otra

Asombra a científicos la Luna volcánica de Júpiter

Un grupo de científicos acaba de publicar los resultados de cinco años de observaciones de Io, la luna volcánica de Júpiter, revelando lo extraña que es. Hasta describen cómo un volcán que podría verse influenciado por la órbita que sigue la propia luna. Io es la cuarta luna de Júpiter en tamaño, y el objeto con mayor actividad volcánica de todo el sistema solar. Estos cinco años de observaciones infrarrojas van al contrario de los modelos científicos que han hecho del planeta: todas las erupciones más brillantes parecen ocurrir solo en uno de los hemisferios de Io, por ejemplo. La actividad volcánica extrema de Io lo convierte en uno de los objetos preferidos de los astrónomos. “Si queremos entender la actividad volcánica de forma más general, en vez de hacerlo desde una perspectiva centrada en la Tierra, Io es el lugar perfecto”, dijo Katherine de Kleer, profesora de ciencias planetarias en el Instituto CalTech. Los volcanes de Io han sido un misterio durante mucho tiempo. Parecen estar dispuestos de una forma un tanto aleatoria a lo largo de su superficie, en menor cantidad en los polos y en las partes de la luna que están más lejos de Júpiter (como ocurre con nuestra propia luna, un lado de Io siempre está de frente a Júpiter). Los investigadores observaron Io durante un total de 271 noches entre 2013 y 2018, utilizando los telescopios Keck y Gemini Norte, ambos en Hawái. Durante este periodo, los investigadores tomaron nota de nuevas erupciones y nuevos puntos de erupción, así como de 113 flashes del volcán más poderoso de Io, el Loki Patera. El análisis inicial del equipo, publicado recientemente en The Astrophysical Journal, ya reveló que las erupciones del planeta son generalmente calientes, a algo menos de 538 grados Celsius. Y todas las erupciones más brillantes ocurrieron en el hemisferio que opuesto a la dirección en la que Io se mueve alrededor de Júpiter, aunque la cantidad total de energía liberada durante las erupciones fue la misma tanto en el lado anterior como en el posterior de la luna. Este resultado no ha sido del todo explicado por las predicciones teóricas que se han hecho sobre Io, dijo De Kleer. De Kleer también dirigió un segundo análisis del comportamiento del Loki Patera desde 1987 hasta 2018. Estos resultados, publicados en Geophysical Research Letters, parecen demostrar que las variaciones en la actividad del volcán están correlacionadas con los cambios de la órbita de Io.

Fuente: El Imparcial. 29 de julio de 2019,
https://www.elimparcial.com/locurioso/Asombra-a-cientificos-la-Luna-volcanica-de-Jupiter--20190723-0104.html

Hay más materia en el espacio intergaláctico que en el interior de las propias galaxias

Los enormes espacios que existen entre unas galaxias y otras pueden llegar a tener extensiones de millones de años luz. Baste citar como ejemplo que Andrómeda, la galaxia espiral vecina a nuestra Vía Láctea, se encuentra a 2,5 millones de años luz de distancia. ¡Y es la que tenemos más cerca! Y aunque parezca que esos espacios están completamente vacíos, en realidad bullen de materia. Entre galaxias, de hecho, el espacio "vacío" contiene más materia que la que hay en la suma de todas las galaxias del Universo. La densidad de esa materia, sin embargo, es muy pequeña. "Si tomamos un metro cúbico de espacio intergaláctico -asegura el astrónomo Michael Shull a la revista Live Science- apenas habría un único átomo en su interior. Pero cuando lo sumas todo, el resultado se encuentra en algún lugar entre el 50 y el 80% de toda la materia ordinaria que existe". Los científicos, además, saben que el medio intergaláctico, llamado IGM por sus siglas en inglés, está formado principalmente por hidrógeno ionizado (es decir, que ha perdido su electrón) y muy caliente, mezclado con pequeñas cantidades de elementos más pesados como carbono, oxígeno o silicio. Y aunque estos elementos por lo general no brillan lo suficiente como para observarlos directamente, los investigadores pueden detectar su presencia gracias a la "firma" que dejan en los rayos de luz que los atraviesan continuamente. Desde la pasada década de los 60, en efecto, cuando se descubrieron los primeros cuasares (galaxias activas extraordinariamente brillantes en el Universo lejano) los astrónomos se dieron cuenta de que a la luz que procedía de ellos "le faltaban algunas piezas". Piezas que habían sido absorbidas por "algo" que había entre el cuásar y los telescopios.

Fuente: ABC. 29 de julio de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-mas-materia-espacio-intergalactico-interior-propias-galaxias-201907261814_noticia.html

La Teoría del Camaleón: otras leyes rigen el Universo más allá de Einstein

La Teoría de la Relatividad General fue desarrollada por Einstein a principios del siglo XX para explicar cómo la gravedad podía deformar el espacio-tiempo. Mundialmente famosa, sus postulados tuvieron consecuencias en la comprensión de la expansión acelerada del Universo, que se cree impulsada por una misteriosa sustancia llamada energía oscura. Además, ha sido probada y confirmada una y otra vez, la más reciente y espectacular con la primera imagen directa de un agujero negro. Ahora, físicos de la Universidad de Durham (Reino Unido) dicen que es posible que esa no sea la única forma de explicar cómo funciona la gravedad y cómo se forman las galaxias. En un estudio publicado en la revista «Nature Astronomy», proponen un modelo alternativo a partir de la llamada Teoría del Camaleón, que dice que la gravedad puede cambiar de comportamiento en relación con el entorno. Esto, advierten, no significa que Einstein estuviera equivocado, sino que quizás haya más de una manera de explicar las cosas. Los investigadores crearon enormes simulaciones por supercomputación de las fuerzas que rigen el cosmos para probar la teoría alternativa para la gravedad, también conocida como Gravedad f(R). Los resultados muestran que esas condiciones, con una gravedad diferente, también permiten formar galaxias espirales como nuestra Vía Láctea. Los científicos ya sabían que la Gravedad f(R) podía demostrar la evolución de nuestro Sistema Solar, pero la nueva investigación muestra que esta teoría también se puede ir más allá y aplicar a la formación de galaxias a escalas cosmológicas muy grandes. Según los autores, modelos como este pueden reproducir el rápido crecimiento del Universo e incluso ser un pequeño paso para identificar qué es la energía oscura, algo que trae de cabeza a la comunidad científica. «La Teoría del Camaleón permite modificar las leyes de la gravedad para que podamos probar el efecto de los cambios en la gravedad en la formación de galaxias. A través de nuestras simulaciones, hemos demostrado por primera vez que incluso si cambia la gravedad, esto no evitará que se formen galaxias de disco con brazos en espiral», afirma Christian Arnold, responsable del estudio.

Descubren un extraño asteroide kilométrico oculto durante décadas entre la Tierra y el Sol

Astrónomos de la Universidad de Caltech han descubierto en el vecindario del Sistema Solar el asteroide con el «año» más corto conocido para cualquier roca espacial. El objeto, denominado 2019 LF6, mide aproximadamente un kilómetro de diámetro y orbita el Sol cada 151 días aproximadamente. En su trayectoria, oscila más allá de Venus y, a veces, se acerca más que Mercurio, que gira alrededor del astro rey cada 88 días. El cuerpo es uno de los 20 asteroides conocidos como Atira, cuya órbita está totalmente contenida en la terrestre. «En la actualidad, no se encuentran asteroides de un kilómetro con mucha frecuencia», dice Quanzhi Ye, descubridor de 2019 LF6. «Hace treinta años, la gente comenzó a organizar búsquedas metódicas de asteroides, encontrando primero objetos más grandes, pero ahora que se han encontrado la mayoría de ellos, los más grandes son aves raras», dice. «LF6 es muy inusual tanto en órbita como en tamaño; su órbita única explica por qué un asteroide tan grande eludió varias décadas de búsquedas cuidadosas», añade. 2019 LF6 fue descubierto a través de la Instalación transitoria Zwicky (ZTF), una cámara de vanguardia en el Observatorio Palomar (San Diego, EE.UU.) que escanea los cielos todas las noches en busca de objetos transitorios, como estrellas en explosión y asteroides en movimiento. Debido a que ZTF observa el cielo tan rápidamente, es ideal para encontrar asteroides Atira, que tienen ventanas de observación cortas. «Solo tenemos unos 20 a 30 minutos antes del amanecer o después del atardecer para encontrar estos asteroides», dice Ye. Para detectar los Atira, el equipo de ZTF ha estado llevando a cabo una campaña de observación llamada Twilight después de la hora del día más adecuada para descubrir los objetos. Hasta ahora, el programa ha descubierto otro asteroide Atira, llamado 2019 AQ3. Antes de que llegara 2019 LF6, 2019 AQ3 tenía el año más corto conocido de cualquier asteroide, orbitando el Sol aproximadamente cada 165 días.

Fuente: ABC. 15 de julio de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-descubren-extrano-asteroide-kilometrico-oculto-durante-decadas-entre-tierra-y-201907111031_noticia.html

Por qué las cucarachas se están volviendo resistentes a los insecticidas (y por qué debería preocuparnos)

Como si no bastara con que las cucarachas sean uno de los seres vivos que más rápido se reproducen en nuestro planeta, ahora se están volviendo resistentes a los insecticidas. Por años se ha intentado controlar la población de estos insectos mediante químicos. Recientemente científicos de la Universidad de Purdue, en Indiana, EE.UU., publicaron un estudio que indica que las cucarachas están desarrollando resistencia a los insecticidas. Generalmente se usa un agente químico para combatir las plagas de cucarachas, y si ese no es efectivo se prueba con otro, o incluso se hace un coctel de sustancias para exterminarlas. De acuerdo con los investigadores, la cucaracha alemana (Blattella germanica L.), que es una de las plagas más extendidas en ciudades de todo el mundo, mostró resistencia a varios insecticidas. Los científicos experimentaron con pesticidas que están a la venta al público y algunos que usan las empresas fumigadoras. En su estudio utilizaron una versión comestible de esos pesticidas que atraía a las cucarachas, explicó a BBC Mundo, Ameya D. Gondhalekar, uno de los autores del estudio publicado en Scientist Report. "No se había realizado ninguna investigación sobre si las cucarachas estaban creando resistencia. Uno de los hallazgos más sorprendentes fue que la siguiente generación de cucarachas que fue expuesta al pesticida comestible ya había creado resistencia", dice Gondhalekar. Los científicos rotaron el uso de insecticidas en sus muestras para ver si así podían evitar que crearan resistencia, pero fue imposible. Para los expertos la resistencia que desarrollan estos insectos a los insecticidas hará que sea cada vez más difícil controlar las plagas. Por lo tanto aumentarán los riesgos sanitarios por las enfermedades que propagan estos organismos. "Las heces (de las cucarachas) pueden producir alérgenos que pueden desencadenar ataques de asma y también algunas otras reacciones alérgicas como la rinitis u otras reacciones alérgicas respiratorias", dice Gondhalekar a BBC Mundo.

Fuente: BBC. 15 de julio de 2019,
https://www.bbc.com/mundo/noticias-48915908

¿Hacia dónde se dirige ahora A68, el iceberg más grande del planeta, desprendido de la Antártica?

Hace dos años un monstruoso bloque de hielo conocido como A68 se desprendió en Antártica. Imágenes de satélite revelaron que este bloque, el iceberg más grande del planeta, giró en el Mar de Weddell y se desplaza ahora hacia el norte a lo largo de la península antártica. Durante un tiempo pareció que la masa de hielo había quedado atascada en una sección poco profunda del fondo marino, y se pensó que podría convertirse en la mayor "isla de hielo". Pero el iceberg está otra vez en movimiento. "Aunque es un objeto que pesa un billón de toneladas parece ser bastante ágil", señaló Adrian Luckman, investigador y docente de la Universidad de Swansea en Gales. "Durante un año el iceberg permaneció junto a la plataforma de la que se desprendió, pero a mediados del año pasado quedó atrapado en el llamado Giro de Weddell, una corriente oceánica en sentido antihorario, que hizo girar la masa de hielo unos 270 grados y la desplazó unos 250 km hacia el norte", explicó Luckman a la BBC. "El iceberg tiene 160 km de longitud y un grosor de 200 metros. La proporción entre longitud y ancho es similar a la de una tarjeta de crédito, por lo que es sorprendente que se mantenga bastante íntegro a pesar de sus desplazamientos". A68 se desprendió de un extremo de la plataforma de hielo Larsen C en julio de 2017. Desde entonces, Luckman ha venido siguiendo la pista del iceberg usando los satélites europeos Sentinel-1. Los satélites están equipados con sensores de radar que pueden captar la superficie terrestre en todas las condiciones meteorológicas y de luz. Actualmente el continente helado atraviesa la oscuridad de su período invernal. Aunque la estructura de A68 se ha mantenido bastante intacta, sí ha perdido algunos segmentos de hielo. Una de esas secciones, que cayó poco después del desprendimiento, es tan grande que recibió su propio nombre A68b. Esta masa mide cerca de 13km por 5km, y se encuentra unos 110km más lejos que A68 al norte de la península.

Fuente: BBC. 15 de julio de 2019,
https://www.bbc.com/mundo/noticias-48964716

La sonda japonesa Hayabusa 2 arranca las entrañas a un asteroide

La sonda espacial japonesa Hayabusa 2 se ha llevado este jueves un nuevo souvenir del asteroide Ryugu. La nave ha logrado aterrizar con éxito por segunda vez en esta roca situada a 244 millones de kilómetros de la Tierra (la primera fue el pasado febrero) y recoger muestras subterráneas que pueden arrojar luz sobre los orígenes del Sistema Solar. La maniobra ha sido en extremo arriesgada, ya que cualquier fallo podría haber puesto en peligro la muestra de la superficie que supuestamente ya tiene en su interior. Si todo va bien, la nave traerá ambas de vuelta a nuestro planeta el próximo año. Tras varias horas de lenta aproximación, a 30 metros sobre la superficie del asteroide, la nave de la Agencia Aeroespacial de Japón (JAXA) localizó un marcador blanco brillante que había dejado caer el 30 de mayo. Esta marca está situada a 20 metros del lugar donde el pasado abril lanzó una bomba de cobre para crear un cráter artificial de donde extraer material, una opción que finalmente fue descartada por ser un terreno demasiado duro y rocoso. Sobre la 1.20 GMT (dos horas más en la Península), la sonda lanzó un proyectil metálico al asteroide y aspiró, si todo ha salido como estaba previsto, algunos de los escombros prístinos que salieron disparados de su interior. Una vez hecho su trabajo, despegó de nuevo para situarse en las proximidades de Ryugu. De acuerdo con JAXA, los restos subterráneos no se han visto afectados por la radiación y otros factores, por lo que suponen un auténtico tesoro científico: pueden aportar información adicional a las muestras de la superficie tomadas previamente. «Hemos podido recoger materiales subterráneos y de la superficie por primera vez. Tuvimos una situación difícil porque hubo poco espacio, con un par de metros de margen» (para el objetivo), ha afirmado en una rueda de prensa Yuichi Tsuda, uno de los responsables de la misión. «Estoy entusiasmado y quizás exagero, pero quiero decir que hemos podido conseguir materiales que nos podrían ayudar a saber el origen de la vida en el sistema solar», ha agregado.

Fuente: ABC. 15 de julio de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-sonda-japonesa-hayabusa-2-arranca-entranas-asteroide-201907111200_noticia.html

Un accidente cósmico: Captan dos agujeros negros supermasivos en ruta de colisión

Hoy por hoy sabemos que las estrellas de neutrones y los agujeros negros se funden, liberando al espacio ingentes cantidades de energía en forma de ondas gravitacionales, distorsiones del espacio-tiempo que se transmiten a la velocidad de la luz y que llegan a la Tierra desde las profundidades del espacio. Es muy interesante estudiar estos eventos, porque se han observado muy pocas veces y porque nos dicen mucho sobre la Relatividad y, por tanto, sobre la propia materia, la energía y la gravedad. Pero aún hay muchas cosas que no sabemos. Por ejemplo: ¿Se fusionan también los agujeros negros supermasivos, que alcanzan millones de masas solares? ¿Con qué frecuencia lo hacen? Esto es clave para entender el origen y la evolución del Universo en el que vivimos. Un estudio que se acaba de publicar en The Astrophysical Journal Letters, y dirigido por Andy Goulding, investigador en la Universidad de Princeton, ha revelado la existencia de dos agujeros negros supermasivos en ruta de colisión. Dos masas irresistibles, impulsadas por una energía imparable, cada vez más cerca. Cada uno de ellos tiene una masa de 800 millones de soles y se encuentran a una distancia de 430 pársecs (unos 1.400 años luz). Se prevé que se acerquen en una espiral mortífera, que quizás culminará con un estallido de ondas gravitacionales que hará palidecer a los detectados hasta ahora. Este choque va a ocurrir de forma inminente, pero pasarán eones hasta que sus ondas lleguen hasta nosotros. «Los binarios de agujeros negros supermasivos producen las ondas gravitacionales más fuertes de todo el Universo», ha dicho en un comunicado Chiara Mingarelli, investigadora en el Instituto Flatiron de Astrofísica Computacional de Nueva York, y coautora del hallazgo. «Serán millones de veces más altas que las detectadas por LIGO –este es, junto a Virgo, uno de los dos observatorios de ondas gravitacionales que inauguraron este campo en 2015, y que desde entonces permiten "escuchar" las ondas gravitacionales–». Estas dos moles negras, cuya gravedad es tan intensa que no deja salir nada de su interior, se encuentran a 2.500 millones de años luz. Curiosamente, según los cálculos de los astrónomos, podrían estar chocando en este mismo momento, pero dada la distancia a la que están, pasarán 2.500 millones de años hasta que estas ondas lleguen a la Tierra. Por entonces, el Sol habrá consumido más de la mitad de la vida que le queda.

Fuente: ABC. 15 de julio de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-accidente-cosmico-captan-agujeros-negros-supermasivos-ruta-colision-201907122033_noticia.html

El Hubble capta el «bombazo» que borró una estrella del cielo hace 170 años

Hace 170 años una estrella llamada Eta Carinae se convirtió en el segundo punto más brillante del cielo, solo por detrás de Sirio A, gracias a un estallido que duró 18 años y que se conoce como Gran Erupción. Sin embargo, con el tiempo su luz se fue haciendo más tenue y llegó un momento en que se hizo difícil incluso poder verla con el ojo desnudo. El interés de Eta Carinae, situada a 7.500 años luz, radica en que está formada por dos o tres estrellas que sufren impresionantes erupciones cada cierto tiempo. La Gran Erupción formó una nebulosa que oscurece su luz, y que se conoce como nebulosa del homúnculo (porque tiene forma de hombrecillo), pero hoy en día su luz nos sigue dando pistas sobre cómo viven las estrellas y qué ocurre con la materia en condiciones extremas. Recientemente, el vetusto telescopio espacial Hubble ha obtenido una imagen en el rango del ultravioleta que ha sorprendido a los astrónomos, porque les ha mostrado la presencia de capas de gas cuya existencia se desconocía, y que son importantes para entender este sistema estelar. «Usamos el Hubble durante décadas para estudiar Eta Carinae en el rango de la luz visible e infrarroja», ha explicado en un comunicado Nathan Smith, investigador en el Observatorio Steward de la Universidad de Arizona. «Pero esta nueva imagen en ultravioleta parece sorprendentemente distinta, y revela gas que no vimos en las imágenes anteriores». Gracias a la potente cámara de campo ancho del Hubble, los científicos han observado los espectaculares fuegos artificiales procedentes de Eta Carinae. Según los investigadores, las nuevas capas de gas observadas parecen haber sido expulsadas de la estrella justo antes de la Gran Erupción. Por eso, creen que este gas puede ayudar a comprender los orígenes de la impresionante erupción estelar. Y así poder sumergirnos en los vientos y terribles fuerzas que dan forma a las estrellas.

Así es como se formaron los agujeros negros "supermasivos"

Uno de los fenómenos que más intriga a los astrónomos son los agujeros negros. Y aunque una de las pocas cosas que creían saber es cómo se forman, parece que estaban equivocados. Eso, según un equipo investigador de la Universidad Western de Canadá y al menos en el caso de los "supermasivos". Un agujero negro "es un montón de materia apeñuscada en un espacio tan pequeño que nada puede salir, ni siquiera la luz", como explicó de forma simplificada el cosmólogo Andrew Pontzen para el programa de la BBC "Los curiosos casos de Rutherford y Fry" en 2017. Hasta ahora se creía que los agujeros negros se formaban por el choque gravitatorio de una estrella de una masa de, al menos, 25 veces el Sol. Sin combustible nuclear del que alimentarse, la estrella sufre un colapso gravitacional. Los restos de ese choque se transforman en un objeto supercompacto del que ni la luz puede escapar, lo que explica que el agujero negro, sea, en efecto, negro. Es entonces cuando se convierte en un enorme vacío que aspira cualquier cosa que se le acerque. Esta explicación era válida para los agujeros negros más pequeños, pero en el caso de los de mayor tamaño, los llamados supermasivos, algo no encajaba. La hipótesis más aceptada por los científicos es que estos monstruos se generaron de la misma forma: devorando cada vez más y más materia a medida que sus estrellas colapsaban. El problema está en el factor tiempo. Para que un agujero negro se convierta en supermasivo necesita que pasen muchos años (miles de millones de años). Pero los astrónomos han podido detectar agujeros negros de enorme tamaño cuando el universo tenía apenas cientos de millones de años.

Fuente: BBC. 08 de julio de 2019,
https://www.bbc.com/mundo/noticias-48861321

La Tierra podría tener enormes reservas ocultas de agua

Por lo que sabemos, en el Universo hay agua por todas partes. No en vano, el hidrógeno es el elemento más abundante que existe, y allí donde dos átomos de hidrógeno se encuentran con uno de oxígeno, puede haber agua. Durante las últimas décadas, además, los astrónomos han localizado varios miles de exoplanetas, mundos alrededor de otras estrellas, y en una parte de ellos se dan las condiciones para que el agua exista en estado líquido, un requisito indispensable para que se desarrolle la vida tal y como la conocemos. Y aún más, algunos de esos mundos lejanos podrían ser, incluso, completamente «acuáticos», con inmensos océanos globales en los que la tierra firme no existe. Sin ir más lejos, aquí mismo, dentro del Sistema Solar, varios cuerpos completamente helados, como la luna Encelado o el planeta enano Plutón, han dado muestras de tener vastos océanos subterráneos, enterrados bajo las gruesas capas de hielo que cubren sus superficies. Ahora, sin embargo, un estudio recién publicado en Arxiv.org por investigadores de la Universidad de Las Vegas sostiene que deberíamos «darle una vuelta» a la cuestión del agua, tanto en la Tierra como en los mundos helados de nuestro sistema y en los demás planetas descubiertos hasta ahora. Según los investigadores, en efecto, en nuestro propio mundo podría haber mucha más agua de la que pensamos, mientras que, al contrario, el preciado líquido sería más escaso de lo que creemos en muchos mundos helados. La razón para que esto sea así está en el hielo o, más propiamente, en su estructura. En esencia, existen dos formas de hacer hielo: bajando la temperatura, como sucede en un congelador, o aumentando la presión, comprimiendo el agua hasta que se convierte en un sólido.

Fuente: ABC. 08 de julio de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-tierra-podria-tener-enormes-reservas-ocultas-agua-201907042007_noticia.html

Descubren un lago de lava oculto al norte de la Antártida

Cuando pensamos en un volcán quizás nos imaginamos una erupción o una burbujeante piscina de lava. Sin embargo, en relación con esto último, la realidad es que la lava de los volcanes suele enfriarse y solidificarse más o menos rápidamente. De hecho, en todo el mundo solo se conocen siete piscinas de lava. Se encuentran en volcanes más o menos tranquilos cuyas propiedades favorecen la existencia de lava durante largos periodos de tiempo. Por eso es sorprendente que los científicos acaben de anunciar el hallazgo de una piscina de lava que había pasado desapercibida hasta ahora. El hallazgo, que se ha publicado en Volcanology and Geothermal Research, se ha producido en la pequeña isla de Saunders, en el archipiélago de las islas Sandwich del Sur, a 1.600 kilómetros al norte de los límites del mar de Weddell, en el océano Atlántico Sur. Científicos del University College de Londres y del British Antarctic Survey (BAS) analizaron imágenes por satélite de la isla tomadas entre los años 2003 y 2018, y descubrieron que la cumbre del Monte Miguel, que normalmente está oculta por las nubes, contiene en su interior un lago de lava de 90 a 215 metros de diámetro. Según las medidas hechas por satélite, la lava está a una temperatura de 989 a 1.279 grados centígrados. Según ha dicho en un comunicado Danielle Gray, director de la investigación, la isla es «de acceso extremadamente difícil», por lo que, «sin imágenes en alta resolución de satélite habría sido un reto aprender más sobre este impresionante fenómeno geológico». La isla de Saunders es parte de una remota cadena de volcanes que forman el archipiélago de las Islas Sandwich del Sur. Este es parte del territorio británico de ultramar que también comprende las Islas Georgias del Sur. Según los autores de este estudio, esta ha sido visitada en muy raras ocasiones, y nunca nadie ha ascendido a la cumbre.

Fuente: ABC. 08 de julio de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-descubren-lago-lava-oculto-norte-antartida-201907052035_noticia.html

Qué es la temida falla de San Andrés (y por qué preocupa tanto)

Cada vez que tiembla en California, la pregunta se repite: ¿está más cerca el "Big One"? Con el "Big One" se refieren a un terremoto catastrófico que, según los sismólogos, ya debió haber ocurrido. Los temores volvieron a desatarse esta semana. Un terremoto de magnitud 7,1 sacudió la noche de este viernes la región sur de California. Este sismo se registró tan solo un día después del de magnitud 6,4 en la misma zona. California es propensa a los terremotos, ya que se ubica sobre una serie de fallas, es decir, regiones donde las placas tectónicas se unen. La mayor de ellas -y la potencialmente más peligrosa- es la falla de San Andrés, que atraviesa el Estado de norte a sur y se extiende a lo largo de 1.300 kilómetros. Los sismos de esta semana no ocurrieron en esa falla, pero su cercanía eleva las preocupaciones. La falla delimita la placa norteamericana de la placa del Pacífico y es una de las más estudiadas del planeta, ya que en su práctica totalidad se encuentra sobre la superficie terrestre. Sobre ella se asientan los enormes centros urbanos de Los Ángeles, la segunda ciudad más poblada de EE.UU., y San Diego, y 38 millones de personas que viven en sus inmediaciones. La parte media de la falla se rompió hace unos 160 años y la parte norte en 1906, provocando el devastador terremoto de 7,8 grados que destruyó gran parte de San Francisco en 1906 y dejó más de 3.000 muertos. Pero la que más preocupa a los científicos es la sección sur de la falla, en la que no se ha producido un sismo en cerca de 300 años, pese a que los registros geológicos indican que es la causante de un gran terremoto con una periodicidad de unos 150 años, y en todo ese tiempo ha ido acumulando tensión. El último gran terremoto que hubo en esa zona data del año 1700, pero no se tienen detalles de cómo ocurrió al carecer de registros en esa época. En la Conferencia Nacional de Terremotos celebrada en California en 2016, los científicos que participaron ya advirtieron que la sección sur de la falla de San Andrés está "cargada y lista" para provocar un gran temblor.

Fuente: BBC. 08 de julio de 2019,
https://www.bbc.com/mundo/noticias-48894265

Los astrónomos, desconcertados ante la «estrella más extraña» jamás descubierta

Parece que, últimamente, el número de "estrellas extrañas" descubiertas por los astrónomos se multiplica. Todo empezó a mediados de 2015 con KIC 8462852 (la famosa "estrella de Tabby", ¿recuerdan?) y sus inexplicables fluctuaciones de brillo, oscurecimientos aleatorios, aparentemente antinaturales y que llegaron a hacer pensar a más de un astrónomo en la posibilidad de que nos hubiéramos topado, por fin, con una muestra de tecnología extraterrestre, una gigantesca "esfera de Dyson" construida alrededor de la estrella misma para extraer su energía. Por supuesto, solo se trataba de una hipótesis entre muchas, pero hasta que no se encuentre una explicación para tan extraño comportamiento, cosa que aún no se ha hecho, todas las hipótesis son igualmente válidas...Pero Tabby no se quedó sola. Y nuevas estrellas con comportamientos "inexplicables" se han ido sumando a una lista que es aún muy corta, pero que no deja de crecer. La última, o mejor dicho, las últimas en hacerlo, han sido dos estrellas que se encuentran a 360 años luz de distancia y que han sido bautizadas conjuntamente con el nombre de HD 139139. Según explican sus descubridores en un artículo recién publicado en Arxiv.org, estas son, a todas luces, las más extrañas encontradas hasta ahora. Y es que en un periodo de apenas 87 días, ambas experimentaron hasta 28 oscurecimientos "anómalos" y para los que no se ha encontrado una explicación. Habitualmente, ese tipo de "parpadeos" en el brillo de una estrella indican la presencia de un planeta, que oculta regularmente parte de su luz cada vez que pasa por delante de ella. Pero eso no funciona en este caso, ya que los oscurecimientos de HD 139139 no siguen un patrón regular, como lo harían si el culpable fuera un planeta en órbita, sino que se producen de forma totalmente aleatoria. Una vez más, los científicos están completamente desconcertados ante el hallazgo.

Fuente: ABC. 08 de julio de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-astronomos-desconcertados-ante-estrella-mas-extrana-jamas-descubierta-201907081207_noticia.html

El océano subterráneo de Encélado, un «banquete» para la vida extraterrestre

Donde hay comida, hay vida. Y un equipo de investigadores de la Universidad de Washington acaba de comprobar que Encélado, una de las lunas de Saturno, tiene mucha más capacidad para dar sustento a múltiples formas de vida de lo que se creía hasta ahora. Así lo han anunciado Lucas Fifer, David Catling y Jonathan Toner, autores del estudio, durante el AbSciCon 2019, la Conferencia de Astrobiología que celebra cada año la Unión Geológica Americana en Washington. Desde que la misión Cassini la visitara por primera vez en 2004, la luna Encélado no ha dejado de dar sorpresas. Uno de los mayores descubrimientos fue una serie de géiseres de vapor de agua alrededor de su polo sur, lo que reveló la presencia de un gran océano subterráneo. Desde entonces, se han llevado a cabo decenas de investigaciones para averiguar si allí, en las profundidades de ese vasto mar extraterrestre, puede haber surgido la vida. El de Fifer y sus colegas es el último de esos trabajos, y en él se demuestra que las concentraciones de dióxido de carbono, hidrógeno y metano en el océano interior de Encélado son mucho más altas de lo que pensaba, y que el ph de sus aguas es sorprendentemente similar al de la Tierra. Unas condiciones ideales, pues, para dar sustento a múltiples formas de vida bacteriana. Fueron precisamente las similitudes en el ph, la salinidad y la temperatura de ese océano alienígena con los de la Tierra lo que más ha atraído la atención de cientos de investigadores. Todas esas características fueron determinadas estudiando la composición de los géiseres, que periódicamente hacen erupción en el polo sur de Encélado y lanzan vapor de agua al espacio a una velocidad de 1.300 km/h. Sin embargo, Fifer y su equipo se dieron cuenta de que los géiseres no tienen la misma composición química que el océano del que proceden. La propia erupción, en efecto, se encarga de alterar esa química por medio de un proceso de separación de gases llamado fraccionamiento, que hace que algunos de ellos entren en erupción mientras que otros se quedan atrás.

Descubierto en Nuevo México un pariente del ‘Tyrannosaurus rex’

Un grupo de paleontólogos británicos y estadounidenses ha descubierto una nueva especie pequeña, pariente del Tyrannosaurus rex. Los fósiles fueron descubiertos en 1998, cuando el niño de 16 años Sterling Nesbitt, uno de los principales autores de la investigación, estaba de excursión con su instituto en un yacimiento en Nuevo México. Durante más de ocho años, el fósil se guardó en el Museo de Historia Natural de Mesa, Arizona. Después de más de 20 años y con el estudio del cráneo de otro dinosaurio de la misma especie que encontró Robert Denton hace 22 años, se ha descubierto la nueva especie, Suskityrannus hazelae, que, como afirman los paleontólogos de la investigación, se podría considerar el primo del Tyrannosaurus rex. “Nos ayuda a entender cómo los tiranosaurios se convirtieron en animales dominantes. El Suskityrannus nos cuenta que los tiranosaurios fueron pequeños y humildes casi hasta el final del Cretácico, cuando de repente se convirtieron en animales mucho más grandes” explica Steve Brusatte, paleontólogo en la Universidad de Edimburgo y parte del grupo de investigadores. El nombre de la nueva especie, Suskityrannus hazelae, viene de la lengua del pueblo Zuñi y se traduce como “el coyote tirano”, debido a su parecido al coyote por ser un predador ágil y pequeño. La tribu de nativos americanos habita las tierras donde se encontraron los huesos. “Nuestro equipo trabajó con la tribu y les pedimos permiso para poder utilizar el nombre. Esperamos que esto sea una medida de respeto para las personas que ocuparon estas tierras después de los dinosaurios”, cuenta Brusatte. Con los fósiles encontrados se puede hablar de un dinosaurio que no llegaba al metro de altura y tres metros de ancho y pesaba alrededor de 50 kilos. Si se compara con el Tyrannosaurus rex, es como el tamaño de la cabeza de éste. En la expedición no se encontraron los brazos, por lo que no se puede confirmar que tuviese un parecido con los de la especie anterior, sin embargo, sí que se encontraron unas garras de un tamaño bastante pequeño. Según los investigadores, el animal podía correr rápido por la largura de sus piernas y, además, tenía los dientes afilados propios de un animal carnívoro. Esta especie data de hace 92 millones de años, una época de la que quedan escasos fósiles. Probablemente sea debido a los altos niveles de mar que inundaron los continentes y disminuyeron el potencial de conservación por la erosión.

Fuente: El País. 01 de julio de 2019,
https://elpais.com/elpais/2019/05/16/ciencia/1557998308_798277.html

Ni una sola prueba de civilizaciones extraterrestres en las 1.327 estrellas más cercanas

La búsqueda de civilizaciones extraterrestres sigue sin dar frutos. Esta es la principal conclusión de un estudio que se acaba de enviar para ser publicado en las revista Astrophysical Journal, dirigido por Danny Price, y cuya metodología ha dado fruto a otro artículo enviado a Instrumentation and Methods for Astrophysics, y que ha que ha sido dirigido por Matthew Lebofsky. Junto a ellos se ha publicado la mayor base de datos de búsqueda de vida inteligente (SETI, en inglés) realizada hasta la fecha, y resultado de la iniciativa Breaktrough Listen, impulsada por el magnate Yuri Milner. Esta investigación permite afirmar que no se ha encontrado rastro de vida inteligente en las 1.327 estrellas más cercanas, en un radio de 160 años luz. «Estos datos son un hito tremendo para el equipo del proyecto Breaktrough Listen», ha dicho Danny Price, astrofísico de la Universidad de California en Berkeley (EE.UU.), en un comunicado. «Hemos completado miles de horas de observaciones en estrellas cercanas, a lo largo de miles de millones de canales de frecuencia. Y no hemos encontrado ningún rastro de señales artificiales procedentes de más allá de la Tierra». Los astrónomos han buscado varios tipos de huellas tecnológicas, marcas que una civilización avanzada pudiera dejar en el espacio, como transmisiones de radio. En esta ocasión, los investigadores han ido en busca de señales potentes limitadas a un rango estrecho de frecuencias y de huellas de láseres brillantes que pudieran ser usados para comunicaciones o sistemas de propulsión. El archivo elaborado también recoge datos procedentes de las observaciones de FRB 121102, el primer estallido rápido de radio detectado, y señales procedentes del asteroide interestelar Oumuamua. Por desgracia, aunque se captaron miles de señales interesantes, se confirmó que todas ellas procedían de fuentes terrestres, como satélite humanos. Pero, según ha dicho Danny Price: «Esto no significa que no haya vida inteligente ahí fuera: puede que todavía no hayamos mirado en el lugar adecuado, o que no hayamos investigado con la suficiente profundidad para captar las señales más tenues». Además, es posible que no se haya rastreado las frecuencias adecuadas o que estas queden ocultas por las interferencias de las transmisiones terrestres.

Fuente: ABC. 01 de julio de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-sola-prueba-civilizaciones-extraterrestres-1327-estrellas-mas-cercanas-201906202005_noticia.html

Los agujeros negros supermasivos podrían haber creado la vida

En el corazón mismo de las galaxias, los agujeros negros supermasivos son auténticas máquinas de destrucción a escala cósmica. Pero un equipo de investigadores de la Universidad de Harvard acaba de descubrir que también podrían ser los responsables de que exista la vida. En un estudio recién publicado en Astrophysical Journal, en efecto, el astrónomo Manasvi Lingam y sus colegas explican que la intensa radiación que los agujeros negros supermasivos emiten durante el «frenesí» de su alimentación es capaz de crear moléculas orgánicas, los ladrillos de los que está hecha la vida, e incluso de impulsar la fotosíntesis. Lo cual implica que «ahi fuera», tanto en la Vía Láctea como en otras galaxias, podría haber multitud de planetas aptos para la vida. Para llevar a cabo su estudio, los investigadores crearon modelos informáticos en los que observaron el comportamiento de los denominados «núcleos galácticos activos», los discos de polvo y gas que giran alrededor de los agujeros negros supermasivos a toda velocidad, liberando en el proceso una enorme cantidad de energía que hace de ellos algunos de los objetos más brillantes del Universo. Hace casi cuarenta años, a principios de los años 80, se creía que toda esa radiación creaba una extensa «zona muerta» alrededor de los núcleos galácticos. Algunos llegaron incluso a decir que esa podría ser la razón por la que hasta ahora no hemos conseguido encontrar vida inteligente en nuestra galaxia. La Vía Láctea, se decía entonces, alberga en su centro a Sagitario A*, un «monstruo» de cuatro millones de masas solares y a su alrededor, en un radio de 3.200 años luz, hay tanta energía ultravioleta que cualquier atmósfera de un planeta similar a la Tierra sería «barrida» sin remedio. Ahora, Lingam y su equipo han vuelto a examinar esos datos, para comprobar si, de algún modo, de toda esa radiación era posible obtener algo positivo. Los modelos de los investigadores sugieren que los mundos con atmósferas más gruesas que la de la Tierra, o que estén lo suficientemente lejos del núcleo galáctico como para retener esas atmósferas, podrían tener una oportunidad para la vida. Y es que, igual que ocurre con las estrellas y los planetas que las rodean, a una cierta distancia del núcleo existe una «zona de habitabilidad galáctica» que recibe, ni más ni menos, que la cantidad justa de radiación ultravioleta.

Fuente: ABC. 01 de julio de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-agujeros-negros-supermasivos-podrian-haber-creado-vida-201906220208_noticia.html

La "gigantesca" reserva de agua dulce hallada bajo el océano Atlántico (y qué esperanzas brinda para las zonas áridas del planeta)

El fondo del océano Atlántico esconde un tesoro mucho más valioso que el de cualquier barco pirata: agua dulce. Aunque suene extraño, un grupo de geólogos de la Universidad de Columbia, en Nueva York, afirma que en la costa noreste de Estados Unidos reposan casi 3.000 kilómetros cúbicos de agua dulce atrapada en sedimentos porosos bajo el agua salada del mar. El hallazgo, aunque sorprendente, era algo que ya se sospechaba. Los expertos creen que este tipo de depósitos de agua dulce son abundantes, pero aún se sabe muy poco sobre sus volúmenes y su distribución a lo largo del planeta. Los científicos creen que este acuífero es el más grande que se ha encontrado hasta el momento. Lo califican de "gigantesco". Según sus cálculos, la reserva recorre desde la costa del estado de Massachusetts hasta Nueva Jersey y abarca unos 350 km de la costa del Atlántico en esa región de EE.UU. Si la reserva estuviera en la superficie, formaría un lago de cerca de 40.000 km2. ¿En qué consisten estos acuíferos, cómo se forman y por qué pueden ser prometedores para los humanos? Para detectar la reserva de agua, los investigadores utilizaron ondas electromagnéticas. Una pista que ya tenían es que en los años 70, algunas compañías petroleras que perforaban la costa no extraían petróleo sino agua dulce. Los investigadores, sin embargo, no sabían si solo eran depósitos aislados o algo mucho más grande. Ahora, para conocer el área en detalle, desde un barco lanzaron sondas para medir el campo electromagnético en las profundidades. El agua salada es una mejor conductora de ondas electromagnéticas que el agua dulce, así que por el tipo de señales de baja conductancia que recibieron pudieron concluir que ahí abajo había agua dulce. También concluyeron que los depósitos son más o menos continuos, desde la línea de la costa hasta unos 130km mar adentro. En su mayoría están entre los 180 metros y los 360 metros bajo el fondo del océano.

Fuente: BBC. 01 de julio de 2019,
https://www.bbc.com/mundo/noticias-48752881

NASA: Curiosity encuentra nuevos indicios de vida en Marte

El rover Curiosity Mars de la NASA encontró un resultado sorprendente: la mayor cantidad de metano que se haya medido durante su misión en Marte, un gas que se encuentra muy relacionado con la existencia de la vida en algún momento de la historia del planeta rojo. Se trata de aproximadamente 21 partes por billón de unidades por volumen (ppbv). Una ppbv significa que si tomas un volumen de aire en Marte, una billonésima parte es metano. No suena a mucho, pero es suficiente para despertar las interrogantes sobre el origen de este gas. El metano solo puede tener dos orígenes: biológico o geológico. Si la fuente es biológica, estaríamos ante la evidencia de que el planeta rojo está habitado por alguna clase de vida, que puede ser microbiana. Pero la fuente de este gas también puede provenir de las interacciones entre las rocas y el agua. El hallazgo provino del espectrómetro láser sintonizable de Sample Analysis at Mars (SAM). Sin embargo, el Curiosity no tiene instrumentos que puedan decir definitivamente cuál es la fuente del metano, o incluso si proviene de una fuente local dentro del cráter Gale o en cualquier otra parte del planeta. "Con nuestras mediciones actuales, no tenemos forma de saber si la fuente de metano es biología o geología, o incluso antigua o moderna", dijo el Investigador Principal de SAM, Paul Mahaffy, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. El equipo de Curiosity ha detectado metano muchas veces a lo largo de la misión. Los documentos anteriores han documentado cómo los niveles de fondo del gas parecen aumentar y caer según la temporada. También notaron picos repentinos de metano, pero el equipo científico sabe muy poco sobre la duración de estas plumas transitorias o por qué son diferentes de los patrones estacionales. El equipo de SAM organizó un experimento diferente para este fin de semana y así recopilar más información. Todo lo que encuentren, incluso si es una ausencia de metano, agregará contexto a la medición reciente.

Fuente: Perú 21. 01 de julio de 2019,
https://peru21.pe/ciencia/nasa-curiosity-encuentra-nuevos-indicios-vida-marte-486375

Una de las aves más grandes de todos los tiempos descubierta en una cueva de Crimea

Las obras de construcción de una autopista el pasado verano en la costa del Mar Negro han sacado a la luz los restos de una de las aves más gigantescas de todos los tiempos, un coloso nunca visto antes en Europa. El ejemplar es comparable al ave elefante de Madagascar o al moa de Nueva Zelanda. Medía 3,5 metros de altura y pesaba 450 kilos de peso, unas dimensiones gigantescas que a buen seguro debieron de impresionar a los humanos primitivos que llegaron al continente hace 1,5 y 2 millones de años. Quizás incluso pudo servirles de alimento. El espécimen, descrito en el «Journal of Vertebrate Paleontology», fue desenterrado en la cueva Taurida de Crimea, toda una sorpresa si se tiene en cuenta que hasta ahora se pensaba que las aves gigantes solo existían en Madagascar, Nueva Zelanda y Australia. «Cuando sentí por primera vez el peso del hueso que tenía en la mano, pensé que debía ser un fósil de ave elefante porque no se habían reportado aves de este tamaño en Europa. Sin embargo, la estructura del hueso cuenta una historia diferente», dice la autora principal del estudio, Nikita Zelenkov, de la Academia de Ciencias de Rusia. «Aún no tenemos datos suficientes para decir si estaba más estrechamente relacionada con las avestruces u otras aves, pero estimamos que pesaba alrededor de 450 kg. Este formidable peso es casi el doble que el del moa más grande; tres veces el del ave viva más grande, el avestruz común, y casi tanto como un oso polar adulto», señala. Aunque la especie era conocida anteriormente, nadie antes había intentado calcular el tamaño de este animal. El ave no voladora, atribuida a la especie Pachystruthio dmanisensis, probablemente se habría elevado por encima de los humanos primitivos. Puede que no volara, pero era rápida.

Fuente: ABC. 01 de julio de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-aves-mas-grandes-todos-tiempos-descubierta-cueva-crimea-201906270202_noticia.html