Hidruro de helio: la NASA detecta la primera molécula que se formó en el Universo (y por qué es importante).

El Universo ahora está lleno de planetas, estrellas, galaxias… Pero, ¿qué había antes? Tras décadas de búsqueda, un equipo de científicos detectó el primer tipo de molécula que se formó en el espacio. Se trata del hidruro de helio, es decir, la combinación de helio con hidrógeno. Y los científicos creen que esta molécula se formó unos 100.000 años después del Big Bang, hace unos 13.800 millones de años. Si bien siempre habían intuido que la primera molécula fue el hidruro de helio, no lo pudieron confirmar hasta ahora. El hallazgo tuvo lugar en una nebulosa planetaria, un remanente de lo que una vez fue una estrella parecida al Sol, situada a unos 3.000 años luz de la Tierra. Los detalles del descubrimiento los publica la revista Nature. La detección de esta molécula confirma una parte clave de la comprensión que se tiene de la química del universo primitivo y de cómo evolucionó a lo largo de miles de millones de años hasta la química de hoy. "La falta de evidencia de la existencia misma de hidruro de helio en el espacio interestelar fue un dilema para la astronomía durante décadas", afirmó Rolf Guesten, del Instituto Max Planck de Radioastronomía, en Alemania, y autor principal del artículo. La astrofísica Elizabeth Pearson también habló de la relevancia del descubrimiento. "Es importante porque creemos que es una de las primeras moléculas que se formaron después del Big Bang. Demuestra que el hidrógeno y el helio se juntaron, lo que es sorprendente porque al helio no le gusta unirse con nada y no sabíamos que el hidruro de helio existía hasta 1925", aseguró a la BBC. Justo después del Big Bang, el universo primitivo estaba caliente y solo existían algunos tipos de átomos, principalmente helio e hidrógeno. A medida que los átomos se fueron juntando para formar las primeras moléculas, el Universo pudo enfriarse y empezó a tomar forma. Ya en la década de los 70, los científicos pensaron que el ambiente de la nebulosa planetaria en la que finalmente se detectó el hidruro de helio podría ser el adecuado para que se formase esta molécula. Pero sus observaciones no fueron concluyentes, por lo que este primer paso en el nacimiento de la química no estaba demostrado. Hasta ahora. Para este hallazgo los científicos recurrieron al Observatorio Estratosférico de la Astronomía Infrarroja de la NASA, cuyas siglas en inglés son SOFIA. Este observatorio es un avión Boeing 747SP, que vuela a unos 13.000 metros de altitud, modificado para acomodar un telescopio de más de 2,5 metros. Es el observatorio aéreo más grande en el mundo, capaz de hacer observaciones imposibles para cualquier telescopio desde la Tierra, por poderoso que sea. "Necesitábamos los instrumentos adecuados para hacer las observaciones en la posición correcta, y SOFIA pudo hacerlo perfectamente", dijo Harold Yorke, director del Centro de Ciencia SOFIA, en California. SOFIA tiene una ventaja sobre los telescopios espaciales: regresa después de cada vuelo.

Fuente: BBC. 22 de abril de 2019,
https://www.bbc.com/mundo/noticias-47978987

Crean en la Universidad biofungicida contra la chinche besucona

La enfermedad de Chagas es una infección sistémica causada por el protozoo Trypanosoma cruzi, con alta prevalencia y de difícil tratamiento en Latinoamérica. Afecta principalmente el corazón (lo agranda), el intestino grueso y el esófago. La Organización Mundial de la Salud (OMS) estima que la cifra de infectados en México asciende a 1.1 millones, y asegura que al no haber vacuna, el control vectorial es el método más útil de prevención. Por eso, en la UNAM desarrollan un biofungicida efectivo contra uno de los principales transmisores en nuestro territorio: la chinche besucona, de la especie Meccus pallidipennis, responsable de 74 por ciento de los casos en el estado de Morelos. Además, esta fórmula es inocua para los humanos, otros organismos y la naturaleza misma. Paz María Salazar Schettino, jefa del Departamento de Microbiología y Parasitología de la Facultad de Medicina (FM), dijo que nuestro país es el único con 13 transmisores de importancia para el humano. México se ubica en los primeros lugares en transmisión vectorial, y los más comunes son Triatoma barberi y Triatoma dimidiata, que suelen habitar al interior de las viviendas (intradomiciliarios) y Meccus pallidipennis, que subsiste alrededor de las casas (peridomiciliarios). Los insecticidas químicos-tradicionales (piretroides) únicamente combaten a los intradomiciliarios, y últimamente se ha registrado resistencia a algunos de ellos. Para los peridomiciliarios, como M. pallidipennis, no hay algún producto efectivo. La experta indicó que en nuestra nación el contagio ocurre principalmente por vector (insecto transmisor) y luego por transfusión sanguínea; mientras que en países como España, Francia o Inglaterra, los casos son por transfusión de sangre de personas que estuvieron en lugares donde los vectores están presentes, pues en Europa no hay. Los triatóminos son portadores del protozoo Trypanosoma cruzi. Estos insectos succionan sangre, y después de picar a alguien defecan cerca de la herida, dando oportunidad a que el parásito se introduzca en el organismo y se expanda a través del torrente sanguíneo. El equipo de Salazar Schettino, en colaboración con investigadores del Laboratorio de Micología Básica de la FM, dirigidos por Concepción Toriello Nájera, y la Universidad Autónoma de Morelos, desarrollaron un fungicida biológico a base de una cepa del hongo Metarhizium anisopliae, capaz de eliminar de 88 a 92 por ciento de M. pallidipennis, especie endémica de mayor abundancia y distribución en México. Con más de 30 años dedicados al estudio de hongos entomopatógenos (dañinos para diferentes tipos de insectos) para atacar plagas como la mosquita blanca y la mosca pinta, que afecta cultivos y pastizales, elaboraron dos tipos de formulaciones que aplicaron en los alrededores de la casas en una comunidad de Jiutepec, en Morelos.

Fuente: Gaceta, UNAM. 22 de abril de 2019,
http://www.gaceta.unam.mx/crean-en-la-universidad-biofungicida-contra-la-chinche-besucona/

La Cassini halla en Titán lagos tan profundos que cubrirían la Estatua de la Libertad

La nave Cassini de la NASA sobrevoló por última vez Titán, la luna más grande de Saturno, en abril de 2017 antes de desintegrarse para siempre en el planeta de los anillos. Durante la arriesgada maniobra, la sonda, a la que debemos un sinfín de hallazgos científicos, se paseó a unos 1.000 km sobre la atmósfera lunar y reunió unos valiosos de datos de radar que revelan algunas sorpresas: los pequeños lagos líquidos en el hemisferio norte del satélite natural son sorprendentemente profundos, están situados en la cima de las colinas y llenos de metano. Los descubrimientos, publicados en «Nature Astronomy», son la primera confirmación de que algunos de los lagos de Titán superan los 100 metros de profundidad, por lo podrían cubrir por completo la Estatua de la Libertad de Nueva York si fuera sumergida. Además, proporcionan nueva información sobre la forma en que el metano líquido se evapora y llueve sobre Titán, el único cuerpo planetario en nuestro sistema solar que no sea la Tierra que se sabe tiene líquido estable en su superficie. El ciclo hidrológico de Titán funciona de manera similar al de nuestro planeta, aunque con una gran diferencia. En lugar de que el agua se evapore de los mares, formando nubes y lluvia, Titán lo hace todo con metano y etano. Tendemos a pensar en estos hidrocarburos como un gas en la Tierra, a menos que estén presurizados en un tanque. Pero Titán es tan frío que se comportan como líquidos, como la gasolina a temperatura ambiente en nuestro planeta. Los científicos sabían que los mares del norte, mucho más grandes, están llenos de metano, pero descubrir que los lagos tienen la misma composición fue una sorpresa. «Cada vez que hacemos descubrimientos en Titán, se vuelve más y más misteriosa», asegura el autor principal del estudio, Marco Mastrogiuseppe, científico de radar de Cassini en Caltech (Pasadena, California). «Pero estas nuevas mediciones ayudan a dar respuesta a algunas preguntas clave. Ahora podemos entender mejor la hidrología de Titán», señala. Otra de las rarezas de Titán es que la hidrología en un lado del hemisferio norte es completamente diferente a la del otro lado. «Es como si miraras hacia abajo en el Polo Norte de la Tierra y pudieras ver que América del Norte y Asia tienen una configuración geológica completamente diferente para los cuerpos líquidos», explica Jonathan Lunine, científico de la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York y coautor del estudio. En el lado este de Titán, hay grandes mares con poca elevación, cañones e islas. En el lado occidental, pequeños lagos. Y las nuevas mediciones muestran que los lagos están encaramados sobre grandes colinas y mesetas. De esta forma, confirman hallazgos anteriores de que los lagos están muy por encima del nivel del mar, pero sugieren la existencia de colinas o cerros que se elevan a cientos de metros sobre el paisaje circundante, con los lagos líquidos profundos en la parte superior.

Fuente: ABC. 22 de abril de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-cassini-halla-titan-lagos-profundos-cubririan-estatua-libertad-201904210208_noticia.html

El misterio de la desaparición del gas metano en Marte y las fascinantes posibilidades que lo explican

El misterio sobre la presencia del gas metano en Marte se complica. Este gas, que en la Tierra lo producen en gran parte los seres vivos, fue detectado previamente en el planeta rojo por observación remota. También lo detectó en la superficie el robot Curiosity de la NASA. Pero la búsqueda más específica llevada a cabo jamás en el planeta, realizada por un satélite europeo-ruso, fracasó. Y eso a pesar de que este satélite en órbita, llamado Trace Gas Orbiter (TGO), es capaz de detectar metano a niveles increíblemente bajos. Aunque la concentración de metano (cuya fórmula química es CH4) fuese de solo unas decenas de moléculas por cada billón de moléculas de aire marciano, el TGO debería poder identificar su presencia. Si es que hay. El hecho de que el satélite no lo detectase al explorar la atmósfera, entre abril y agosto de 2018, plantea algunas preguntas complicadas y algunas posibilidades fascinantes. Inevitablemente, algunos argumentarán que las detecciones anteriores de metano eran erróneas, pero Oleg Korablev, del Instituto de Investigación Espacial de la Academia de Ciencias de Rusia, en Moscú, no es uno de ellos. "Preferimos no criticar los resultados de los demás. Solo podemos defender la precisión de los nuestros", dijo el científico sobre el TGO a la BBC. Y añadió: "Nosotros solo presentamos los datos y dejamos que los teóricos intenten explicar lo que está pasando". En 2013, las muestras que recopiló el robot Curiosity en el cráter Gale contenían picos de metano en el aire de algunas partes por billón. Otro satélite en órbita, la nave espacial europea Mars Express, confirmó ampliamente estos datos en observaciones concurrentes. Así, si se acepta que realmente había metano en 2013 y que actualmente el TGO es el estándar de excelencia en Marte, parece que a los científicos les toca identificar un proceso hasta ahora no conocido que pueda eliminar rápidamente el CH4 de la atmósfera en un corto espacio de tiempo. Esta es la hipótesis de trabajo, afirma Manish Patel, otro científico del TGO de la Open University del Reino Unido. "Si consideramos las mediciones previas, y teniendo en cuenta que confiamos en nuestros propios resultados, significa que está sucediendo algo en la atmósfera entre esos dos puntos en el tiempo, y es algo que no predecimos", explica Patel. "Esperamos que el metano permanezca en la atmósfera de Marte durante cientos de años. La luz solar lo destruye, pero en escalas de tiempo relativamente largas en términos de observación humana. Lo que fuese que estuvo allí antes debería estar allí hoy todavía, aunque fuese a un nivel diluido", añade.

Fuente: BBC. 22 de abril de 2019,
https://www.bbc.com/mundo/noticias-47948684

La UNAM, en megaexperimento nuclear internacional

El Instituto de Ciencias Nucleares (ICN) encabeza un grupo científico que participa en el megaexperimento MPD (Multipurpose Detector), cuyo propósito es estudiar las propiedades de la materia nuclear en condiciones extremas. Alejandro Ayala Mercado, investigador del Departamento de Física de Altas Energías del ICN, dirige la colaboración mexicana, denominada MexNICA, integrada por seis instituciones de educación superior. El MPD, del NICA (Nuclotron based Ion Collider facility), se construye en el Laboratorio JINR (Joint Institute for Nuclear Research), en Dubna, Rusia, y se iniciará en 2021. Gracias a su participación desde etapas tempranas del proyecto, MexNICA se ha posicionado, y muestra de ello es que el comité internacional de la colaboración eligió al universitario como uno de los seis integrantes del consejo ejecutivo. NICA es un colisionador de núcleos de átomos pesados, diseñado para acelerarlos a velocidades cercanas a la de la luz y luego hacerlos chocar entre sí. Este tipo de colisiones son la mejor manera que tienen los físicos de partículas elementales para estudiar las propiedades de los constituyentes fundamentales de la materia. Ayala Mercado dijo que uno de los principales objetivos es analizar las propiedades de la materia nuclear cuando hay un desbalance entre la cantidad de materia y antimateria. Para eso, los mexicanos desarrollan un detector sensible al paso de las partículas producidas durante las violentas colisiones de los núcleos pesados y con una respuesta de casi unas decenas de picosegundos (un picosegundo es una billonésima de segundo). “Un ejemplo más cercano a nuestra experiencia cotidiana del tipo de estudios a realizar es el comportamiento de alguna sustancia, como el agua, cuando ésta se sujeta a distintas presiones y temperaturas”, apuntó. “Cuando la temperatura es muy baja y la presión alta, el agua se presenta en su fase sólida, es decir, hielo, y si la primera nuclear internacional es alta y la presión baja, tenemos vapor; en condiciones ‘normales’ de presión y temperatura el agua se presenta en su fase líquida. En nuestro caso la sustancia a examinar es la materia nuclear, y queremos averiguar cuáles son las distintas fases que presenta cuando variamos la temperatura y la densidad.” Este tipo de experimentos son de nueva generación; los que se realizan en el CERN (Organización Europea para la Investigación Nuclear), por ejemplo, son capaces de acelerar núcleos pesados a energías tan grandes que no permiten explorar todo el diagrama de fase. “Pretendemos investigar un rango mayor de posibles valores de la densidad y la temperatura, y eso sólo se logrará con el acelerador que se construye en el JINR”, reiteró.

Fuente: Gaceta, UNAM. 22 de abril de 2019,
http://www.gaceta.unam.mx/la-unam-en-megaexperimento-nuclear-internacional/

La vida podría prosperar en planetas cercanos, a pesar de la radiación letal

Estamos completamente rodeados de planetas extraños. Y justo en las proximidades de la Tierra, un buen número de ellos tienen, además, características similares a la Tierra. ¿Sus nombres? Proxima b, TRAPPIST 1e, Ross 128b, LHS 1140b... A pesar de ello, actualmente no tenemos forma de saber a ciencia cierta si alguno de esos mundos «cercanos» es realmente habitable. Y aunque así fuera, ¿sería esa vida alienígena similar a la que existe en nuestro propio planeta? Una pregunta que admite varias clases de respuesta. Para empezar, y eso es bueno, todos esos planetas vecinos de nuestro Sistema Solar orbitan dentro de la llamada «zona de habitabilidad», es decir, a la distancia justa de sus estrellas para que pueda existir agua en estado líquido. Un poco más cerca (como le sucede a Venus en nuestro sistema planetario), y el agua se evaporará por el calor. Un poco más lejos, como Marte, y se congelará. El agua líquida, por lo menos en la Tierra, es un elemento fundamental para que se desarrolle la vida. Sin embargo, solo con estar en la zona habitable no basta. Es necesario, también, echar un vistazo a la naturaleza de las «estrellas madre» de esos planetas, y también a su comportamiento. La mayoría de ellas, en efecto, son muy diferentes de nuestro «pacífico» Sol. Por ejemplo, los planetas que orbitan alrededor de «enanas rojas», mucho más pequeñas y menos brillantes que el Sol están expuestos, sin embargo a los súbitos y frecuentes «cambios de humor» de esas estrellas, que se manifiestan en forma de enormes llamaradas solares capaces de arrancar de cuajo una atmósfera, o de esterilizar con rayos ultravioleta la superficie de cualquier planeta potencialmente habitable. Esa es, precisamente, la razón por la que muchos investigadores, a pesar de que los mundos citados están a la distancia perfecta, creen que en ellos la vida es imposible. Y aquí es justo donde encaja un estudio llevado a cabo por astrónomos de la Universidad de Cornell. Según los investigadores, en efecto, en esos entornos tremendamente hostiles y a pesar de la intensa radiación ultravioleta, aún habría esperanzas para la vida. El trabajo se acaba de publicar en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. Según afirman los científicos en su artículo, para encontrar esa esperanza no tenemos más que fijarnos en la historia del único planeta en el que sabemos que la vida existe: el nuestro. "La historia de la vida en la Tierra -asegura Jack O'Malley-James, primer firmante del trabajo- nos proporciona una gran cantidad de información sobre cómo la biología puede superar los desafíos de los entornos que podríamos considerar hostiles". Junto a su colega Lisa Kaltenegger, O'Malley-James se tomó la molestia de calcular la cantidad de radiación ultravioleta que deben soportar los cuatro planetas vecinos (Proxima b, TRAPPIST 1e, Ross 128b y LHS 1140b), y la compararon después con la que recibe la Tierra.

Fuente: ABC. 22 de abril de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-vida-podria-prosperar-planetas-cercanos-pesar-radiacion-letal-201904230231_noticia.html

Primera foto de un agujero negro: cómo los científicos combinaron en el Event Horizon Telescope el poder de 8 telescopios para lograr una imagen histórica

En medio de una gran expectativa, científicos internacionales presentaron este miércoles la primera fotografía jamás captada de un agujero negro supermasivo. Seis conferencias de prensa principales tuvieron lugar a la misma hora, 13:00 GMT, en Bélgica, Santiago de Chile, Shanghái, Tokio, Taipei y Washington D.C., para presentar esta imagen histórica. La existencia de estos objetos supermasivos fue confirmada, pero jamás hasta ahora habían sido fotografiados. Para captar una imagen de ese tipo fue necesario combinar el poder de radiotelescopios en distintos puntos de la Tierra para transformar al planeta en un único y gran telescopio virtual. En concreto fueron ocho. El nombre del proyecto es Telescopio del Horizonte de Sucesos, Event Horizon Telescope o EHT por sus siglas en inglés, una colaboración internacional en la que participan cerca de 200 científicos. El EHT fotografió la silueta circular opaca que un agujero negro proyecta sobre un fondo más brillante. El borde de esa sombra es el llamado horizonte de sucesos, el punto de no retorno más allá del cual la gravedad es tan extrema que incluso la luz no puede escapar. Se esperaba que los científicos presentaran imágenes del horizonte de sucesos de dos agujeros negros. Uno de ellos, llamado Sagitario A* o Sgr A*, es un agujero negro masivo en el centro de la Vía Láctea. Tiene una masa aproximada de cuatro millones de veces la masa del Sol y se encuentra a 26.000 años luz de la Tierra. Pero la imagen divulgada este martes fue la del agujero negro en el corazón de la galaxia M87 en la constelación de Virgo. Si bien se trata de objetos masivos, debido a su distancia es muy difícil captarlos. El director de la iniciativa EHT, Sheperd Doeleman, señaló que el desafío es comparable a observar desde la Tierra una naranja que se encuentra en la superficie de la Luna. Para poder obtener una imagen de un agujero negro se necesita un telescopio con una tremenda capacidad de resolución. La solución ha sido orquestar muchos radiotelescopios en distintos puntos de la Tierra para que funcionaran como un único telescopio.

Fuente: BBC. 15 de abril de 2019,
https://www.bbc.com/mundo/noticias-47867134

Las ardillas gigantes multicolor existen, pero solo en esta parte del mundo

Las ardillas multicolores existen, son gigantes y recorren libres los bosques del sur de la India. Aunque normalmente sus tonos varían entre tonos cobrizos, algunas pocas nacen con el pelaje morado y azul, lo que las convierte en un espectáculo, tal y como han demostrado las imágenes publicadas por el fotógrafo aficionado Kaushik Vijayan, que han corrido como la pólvora por internet ante la incredulidad de muchos usuarios. La Ratufa indica o ardilla gigante de Malabar es una de las cuatro especies de los roedores más pesados de su familia, que pueden llegar a medir un metro de largo y a pesar dos kilos. Junto a esta vistosa ardilla, sus «familiares» no tienen unos abrigos tan vistosos: la Ratufa affinis, que se encuentra en Tailandia, Malasia, Singapur e Indonesia, tiene un color marrón o canela; por su parte, la Ratufa bicolor, como su nombre indica, es principalmente negra y blanca; por otro lado, la Ratufa macroura, también conocida como la ardilla gigante de Sri Lanka, tiene dos tonos de negro y gris. Todos estos parientes son más conocidos que la ardilla Malabar, de ahí la sorpresa al difundirse las fotografías. Estos roedores son capaces de saltar hasta seis metros entre árboles gracias a sus fuertes patas. Y no solo eso: también crean «despensas» de comida en las copas de los árboles, al contrario de lo que la mayoría de las ardillas hace, que es esconder sus semillas y nueces bajo tierra. Hace 20 años fueron declaradas en peligro de extinción, pero su protección ha mejorado las predicciones de supervivencia de la especie.

Fuente: ABC. 15 de abril de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-ardillas-gigantes-multicolor-existen-pero-solo-esta-parte-mundo-201904092227_noticia.html

Los glaciares han perdido 9,6 billones de toneladas de hielo en 50 años

Cuando pensamos en el cambio climático, una de las primeras cosas que nos vienen a la cabeza es el deshielo de los casquetes polares. Sin embargo, la pérdida de hielo no se limita al contenido en los polos. De acuerdo con un estudio titulado “Global glacier mass changes and their contributions to sea-level rise from 1961 to 2016” llevado a cabo por un equipo internacional de científicos liderado por la Universidad de Zurich y publicado esta semana en la revista Nature, desde 1961 los glaciares de nuestro planeta han perdido más de 9.625 gigatoneladas -9,6 billones de toneladas- de hielo. Todo en un plazo inferior a 50 años, lo que ha provocado un aumento de nivel del mar de 27 milímetros.  Hemos de hacer una clara distinción entre los glaciares de montaña y las enormes extensiones de hielo que podemos encontrar en lugares como Groenlandia y la Antártida. Estos primeros cubren un área de aproximadamente 706.000 kilómetros cuadrados de territorio a nivel mundial, y con un volumen total estimado de 170.000 kilómetros cúbicos, tienen el potencial de provocar un aumento el nivel del mar de 0,4 metros. Los glaciares, los cuales retroceden y adelgazan cada año con el sucederse de las estaciones son todo un icono del cambio climático por el modo en que pueden afectar a la escorrentía regional, es decir, al caudal de agua de los ríos, así como el nivel global de los océanos. De este modo, ya informes anteriores del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático, -IPCC por sus siglas en inglés- informaban de cómo se producían estos cambios en la masa en los glaciares. No obstante, estos estudios se basaron en la multiplicación de los resultados promediados o interpolados de las observaciones disponibles de unos pocos cientos de glaciares en el mundo. Para las regiones con escasez de datos, estos debían complementarse con estimaciones basadas en otros métodos como la altimetría satelital y la gravimetría, los cuales presentaban ciertas carencias. Para suplir esta falta de información los científicos han basado este nuevo estudio en la observación y medición directa in situ de los glaciares, para mostrar que estos han contribuido con 27 milímetros al aumento medio mundial del nivel del mar entre 1961 a 2016 sugiriendo que la pérdida de masa del hielo glaciar es mucho más acusada que la reportada previamente.

Fuente: National Geographic. 15 de abril de 2019,
https://www.nationalgeographic.com.es/ciencia/glaciares-han-perdido-96-billones-toneladas-hielo-50-anos_14140

La NASA viajará al polo Sur de la Luna en 2024

Son las declaraciones del administrador de la NASA, Jim Bridenstine, tras la quinta reunión del Consejo Nacional del Espacio que contó con la presencia del vicepresidente de los Estados Unidos, Mike Pence. “Entre los muchos temas que se discutieron durante nuestra reunión en el Centro Espacial y de Cohetes de los Estados Unidos en Huntsville, Alabama, estaba el acelerar nuestro regreso a la Luna" explicó Bridenstine. "La NASA se encargará de llevar astronautas estadounidenses a la Luna en los próximos 5 años. Planeamos volver a enviar una misión tripulada a nuestro satélite para el año 2022. Además tenemos la misión de aterrizar en el polo sur de la Luna para 2024. La NASA pondrá a disposición todos los medios necesarios para garantizar el éxito de la misión. Es el momento adecuado para este desafío, y le aseguré al Vicepresidente que nosotros, la gente de la NASA, estaremos a la altura" añade el administrador. “Tomaremos medidas en los próximos días y semanas para lograr estos objetivos. Hemos establecido un plan claro para la campaña de exploración de la que abarca 3 áreas estratégicas: la órbita baja de la Tierra, la Luna, y más allá de Marte. En la NASA ya hemos redirigido nuestros esfuerzos hacia estos 3 objetivos, lo que ha incluido el establecimiento de una nueva junta directiva centrada en la formulación y ejecución del programa de exploración", continúa. Brindestine también se reunió en el Marshall Space Flight Center para reforzar nuestro compromiso con los responsables del Sistema de Lanzamiento Espacial- SLS- por sus siglas en inglés. "Discutimos el reciente anuncio de que la NASA consideraría todas las opciones para lanzar la nave espacial Orion alrededor de la Luna a tiempo. Compartí el análisis que realizamos para evaluar este tipo de naves con fines comerciales. Si bien algunos de estos vehículos podrían funcionar, ninguno hasta el momento ha sido capaz orbitar alrededor de la Luna dentro de los márgenes de tiempo y presupuesto que maneja la NASA. Sin embargo los resultados de este estudio de 2 semanas reafirmaron nuestro compromiso con el SLS del que daremos más detalles en el futuro" asegura el administrador de la NASA.

Fuente: National Geographic. 15 de abril de 2019,
https://www.nationalgeographic.com.es/ciencia/nasa-viajara-polo-sur-luna-2024_14105

¿Cómo se origina un rayo? Esta teoría contradice todo lo que sabíamos

A pesar de ser uno de los fenómenos visibles que acompañan al hombre desde que tiene conciencia, el origen de los rayos en las tormentas sigue siendo un enigma. La ciencia ha debatido largamente sobre el tema. Sin embargo, recientemente el problema de cómo se originan los rayos pareció resolverse gracias al descubrimiento de una «rápida ruptura positiva» de aire, que implicaba el desarrollo descendente de una vía de paso en la nube, pasando de la carga positiva en la parte superior de la nube a la carga negativa en el centro de la misma. La vía de paso se forma a una quinta parte la velocidad de la luz y puede disparar rayos. Todo coincidía con la teoría sostenida durante siglos. Pero un grupo de científicos de la Universidad de New Hampshire (EE. UU.) acaban de encontrar evidencias que refutan todo lo contrario. En un artículo publicado en la revista «Nature Communications», los investigadores relatan cómo documentaron un evento de «rápida ruptura negativa», que muestra una nueva forma posible de que se origine un rayo: también se puede crear una ruta ascendente dentro de la nube, que va en la dirección opuesta e igual de rápida a la anterior comentada, lo que indica que hay otra forma de encender la electricidad en el aire. Se trata de un fenómeno que se conocía, pero que no se había podido constatar. «Esta es la primera vez que se observa una rápida ruptura negativa, por lo que es muy emocionante», afirma Ningyu Liu, profesor de física en un comunicado. «A pesar de más de 250 años de investigación, cómo comienza el rayo sigue siendo un misterio. El hallazgo fue totalmente inesperado y nos da más información sobre cómo los rayos comienzan y se propagan». Y no solo lo hacen hacia abajo, sino también hacia arriba, tal y como han captado los científicos. «Estos hallazgos indican que la creación de rayos dentro de una nube podría ser más bidireccional de lo que originalmente pensamos», afirma Julia Tilles, candidata a doctorado en el Centro de Ciencia Espacial de la UNH. En colaboración con un equipo de investigación de rayos del Instituto de Minería y Tecnología de Nuevo México, los investigadores documentaron una rápida caída negativa en una tormenta de rayos de la Florida en el Centro Espacial Kennedy utilizando ondas de radio que se originan en las nubes de tormenta. Una serie de antenas terrestres recogieron las ondas de radio, lo que permitió a los investigadores crear una imagen muy detallada de las fuentes de radio e identificar este fenómeno inusual. Los investigadores continúan desarrollando imágenes a partir de los datos, esperan aprender más sobre la frecuencia con la que ocurren los eventos de rápida ruptura negativa y qué fracción de ellos puede iniciar un relámpago real.

Fuente: ABC. 15 de abril de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-como-origina-rayo-esta-teoria-contradice-todo-sabiamos-201904150144_noticia.html

Una impresionante bola de fuego sobrevuela el Mediterráneo a 40.000 km por hora

La madrugada del pasado domingo, una impresionante bola de fuego cruzó el Mediterráneo a 40.000 km por hora. El objeto, tan luminoso como la Luna, pudo ser visto a 500 kilómetros de distancia. Se trata de una roca, procedente de un asteroide desconocido, que logró atravesar la atmósfera terrestre y alcanzar una altitud de 31 kilómetros sobre el mar antes de desvanecerse. Probablemente, algún fragmento sobrevivió al viaje pero se hundió bajo las aguas. Los detectores que operan en el marco del proyecto SMART de la Universidad de Huelva lograron grabar el paso del meteoro sobre las tres de la mañana. Debido a su gran luminosidad, pudo ser visto desde los observatorios astronómicos de Calar Alto (Almería), Sierra Nevada (Granada), La Sagra (Granada), La Hita (Toledo), Sevilla y Huelva. La bola de fuego se inició a unos 85 km de altitud frente a las costas de Marruecos, desde donde continuó en dirección noreste para finalizar a 31 km de altitud sobre el mar, en la línea de Tarifa, pero más cerca de las costas africanas. «Ha llegado hasta una altura muy baja, por lo que es muy probable que haya podido sobrevivir algún fragmento, aunque sea de unos pocos gramos, que ha caído al mar», explica José María Madiedo, profesor de la Universidad de Huelva y miembro de la Red de Bólidos y Meteoros del Suroeste de Europa. La baja altitud que alcanzó la roca también indica que su procedencia es un asteroide. «Si fuera de un cometa ya se habría destruido a los 80 o 90 metros, debido a que está compuesto de materiales muy porosos y frágiles», señala el investigador. La roca se precipitó en el mar pero de haber caído a tierra tampoco habría causado daños. «Los fragmentos que hayan quedado no serán más grandes que una nuez, no suponen ningún peligro en absoluto», asegura Madiedo. Esta bola de fuego es la segunda sobre la península en muy pocos días. Durante la madrugada del viernes, otra también muy luminosa atravesó los cielos de Cáceres aún más rápido, a 65.000 km por hora, para desintegrarse sobre Ávila a 35 km de altitud. Este meteoro también procedía de un asteroide pero el investigador niega que los dos eventos estén relacionados. Hace unas semanas se dio a conocer que una gran bola de fuego impactó en la atmósfera de la Tierra el pasado diciembre provocando la mayor explosión desde el meteorito de Chelyabinsk en Rusia hace seis años y la segunda más grande en 30 años. El fenómeno fue captado por satélites sobre el mar de Bering, frente a la península rusa de Kamchatka, sin previo aviso. Si hubiera ocurrido sobre una localidad se habría oído el boom sónico, habrían temblado los cristales y habrían saltado las alarmas de los coches, pudiendo dejar también algunos heridos.

Fuente: ABC. 15 de abril de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-impresionante-bola-fuego-sobrevuela-mediterraneo-40000-hora-201904151117_noticia.html

El avance humano, a costos elevados para la naturaleza

Un equipo internacional de investigadores acaba de proponer una nueva forma de poner a prueba la teoría de la Inflación, según la cual el Universo se expandió exponencialmente durante un breve instante apenas un segundo después del Big Bang. El objetivo de este test no es otro que el de profundizar en una vieja y aún no resuelta cuestión: ¿Cómo era el Universo antes de aquella titánica explosión? A pesar de que la Inflación se considera una idea válida, ya que resuelve algunas importantes cuestiones sobre la estructura y evolución del Universo, existen otras teorías que, en principio, también serían capaces de hacer lo mismo. Y en algunas de ellas, el estado del Universo justo antes del Big Bang, el llamado Universo primordial, no sería de expansión, sino todo lo contrario: de hecho, en lugar de expandirse, en aquellos instantes el Universo se estaría contrayendo, por lo que el Big Bang no sería más que el “rebote“que vino justo después de que la realidad anterior se colapsara por completo. Para ayudar a decidir entre la Inflación y estas otras ideas surge, inevitablemente, lo que en filosofía de la ciencia se conoce como “el problema de la falsabilidad”. Es decir, la duda de si esa teoría tiene la capacidad de someterse a pruebas potenciales que la contradigan. Algunos investigadores, entre ellos Avi Loeb, del Centro de Astrofísica Harvard Smithsonian en Cambridge, Massachusetts, han expresado dudas acerca de la Inflación, alegando que su capacidad de adaptación aparentemente infinita hace que sea casi imposible ponerla a prueba de la forma adecuada. "La falsabilidad -asegura Loeb- debe ser un sello distintivo de cualquier teoría científica. Pero la situación actual de la Inflación es que se trata de una idea tan flexible que no puede ser falsificada experimentalmente. No importa qué valor mida la gente para algún atributo observable, siempre hay algunos modelos de inflación que pueden explicarlo". Y ahora, un equipo de científicos liderado por Xingang Chen y el propio Loeb, junto a Zhong-Zhi Xianyu, del Departamento de Física de la Universidad de Harvard, han aplicado una idea, bautizada como "reloj estándar primordial", a las teorías no inflacionarias y presentado un método que puede ser usado para falsificar experimentalmente la Inflación. El estudio aparecerá próximamente en Physical Review Letters, pero puede consultarse ya en arXiv.org. El equipo calculó después cómo se verían esas señales del reloj estándar en las diversas teorías no inflacionarias, y cómo deberían buscarse en las observaciones de los astrofísicos. "Si se encontrara un patrón de señales que representara un Universo en contracción - dice Xianyu- eso demostraría que toda la teoría inflacionaria es falsa”. El éxito de esta idea, por lo tanto, radica en la experimentación. "Estas señales serán muy difíciles de detectar - asegura Chen- por lo que tendremos que buscar en muchos lugares diferentes. La radiación cósmica de fondo de microondas es uno de esos lugares, y la distribución de galaxias es otro. Ya hemos comenzado a buscar estas señales y ya tenemos algunos candidatos interesantes, pero necesitamos más datos".

Fuente: Gaceta, UNAM. 08 de abril de 2019,
http://www.gaceta.unam.mx/el-avance-humano-a-costos-elevados-para-la-naturaleza/

Las ballenas de hace millones de años caminaban en cuatro patas

Las ballenas que hoy conocemos no se parecen en nada a las de hace millones de años. Los cetáceos, el grupo que incluye las ballenas y los delfines de hoy, evolucionaron hace 50 millones de años a partir de pequeños animales de cuatro patas con pezuñas. En lugar de ser una de las criaturas más grandes de la Tierra, como lo son ahora, provienen de criaturas del tamaño de un perro promedio. Los paleontólogos han descubierto esqueletos de estas primeras criaturas en India y Pakistán, pero este nuevo hallazgo, publicado en la edición del jueves de la revista Current Biology, se encontró en la Cuenca de Pisco en la costa sur de Perú. El hallazgo de 2011 de Mario Urbina y su equipo internacional traía varias sorpresas. “Como este es el primer esqueleto de ballena de cuatro patas encontrado en América del Sur y todo el Océano Pacífico, el descubrimiento en sí mismo fue una gran sorpresa”, escribió el coautor del estudio Olivier Lambert en un correo electrónico. Lambert trabaja en el Real Instituto Belga de Ciencias Naturales. “También nos sorprendió la edad geológica del hallazgo (hace 42,6 millones de años) y el estado de conservación [de] tantos huesos de la mayoría de las partes del esqueleto, incluso una rótula, algunos huesos pequeños del tobillo, y las últimas falanges con señales de diminutos cascos”. Esta es la ballena más antigua conocida en esta parte del mundo, y es el esqueleto más completo que se haya encontrado fuera de la India y Pakistán. Esta criatura en particular habría tenido hasta 4 metros de largo, incluida la cola. El equipo que lo encontró lo llamó Peregocetus pacificus. Significa “la ballena viajera que llegó al Pacífico”. Los científicos sabían que la forma del cuerpo de las ballenas había cambiado con los años, haciendo que las criaturas se adaptaran mejor a la vida en el agua; sin embargo, no sabían cómo la criatura se había mudado del sur de Asia a Sudamérica. Los primeros ancestros de las ballenas no eran completamente aerodinámicos como lo son las ballenas en la actualidad. “Las ballenas de cuatro patas, los antepasados de las ballenas y los delfines de hoy en día se han encontrado en tres regiones principales: las geológicamente más antiguas provienen de la India / Pakistán, los taxones algo más jóvenes [el plural de la taxonomía] se han hallado en África del Norte y Occidental, e incluso los más jóvenes del lado este de América del Norte”, dijo Lambert.

Fuente: CNN. 08 de abril de 2019,
https://cnnespanol.cnn.com/2019/04/04/las-ballenas-de-hace-millones-de-anos-caminaban-en-cuatro-patas-y-se-movian-como-nutrias-gigantes-en-serio/

El hongo de más de 2.000 años que pesa más que tres ballenas juntas (y otros hongos con poderes extraordinarios)

Debajo de los pies de Jim Anderson hay un monstruo que está vivo desde hace más de 2.000 años y que pesa más que tres ballenas azules juntas. Tiene un apetito voraz, y se abre camino a través de enormes extensiones de bosque. Pero no se trata de una bestia de la mitología griega, sino de un hongo. Anderson viajó hasta un bosque de Crystal Falls, en Michigan, para encontrar a un organismo que vive bajo el suelo y que él y sus colegas descubrieron hace casi 30 años. Se trata del Armillaria gallica, un tipo de hongo de miel. Estos hongos comunes se encuentran en los bosques templados de Asia, América del Norte y Europa, y por lo general crecen sobre madera muerta o moribunda, contribuyendo a acelerar la descomposición. A menudo su único signo visible son unos cuerpos escamosos de un marrón amarillento que llegan a los 10 cm de altura. Y cuando Anderson y sus colegas visitaron el bosque a finales de los años 80, descubrieron que lo que en un principio parecía una rica comunidad de Armillaria gallica era, en realidad, un único espécimen gigante. Estimaron que cubría un área de aproximadamente 36 hectáreas, pesaba 100 toneladas y tenía al menos 1.500 años de edad. En ese momento el hongo estableció un récord como el organismo más grande del planeta, que ahora ostenta uno similar de un bosque de Oregón, en EE.UU. "Por aquel entonces provocó mucho revuelo", explica Anderson. "Nuestro informe se publicó el Día de los Inocentes, así que todo el mundo pensó que era una broma. Luego, en 2015, decidimos volver y demostrar nuestra predicción de que se trataba de un organismo único", recuerda. Acabaron regresando al sitio varias veces para tomar muestras en puntos distantes alrededor del bosque y luego analizar el ADN que obtuvieron en un secuenciador de su laboratorio en la Universidad de Toronto, en Canadá. Las nuevas muestras revelaron que el Armillaria gallica no solo era un único espécimen sino que era cuatro veces más grande y 1.000 años más antiguo de lo que habían predicho. Entero pesaba alrededor de 400 toneladas. Pero el estudio arrojó luz sobre algo aún más sorprendente que podría ayudar a los humanos en la lucha contra uno de los peores enemigos de la medicina moderna: el cáncer. Parece que el hongo tiene una tasa de mutación extremadamente baja, lo que significa que evita alteraciones potencialmente dañinas a su código genético.

Fuente: BBC. 08 de abril de 2019,
https://www.bbc.com/mundo/vert-fut-47777555

Así podría ser el futuro de la Tierra: un planeta muerto junto al frío cadáver del Sol

Dentro de 4.500 o 5.000 millones de años el Sol se hinchará como una gigantesca pelota, hasta tal punto que su superficie ardiente probablemente engullirá a la Tierra. Durante milenios, nuestra querida estrella agotará su combustible e irá perdiendo su envuelta, hasta quedar reducida a un corazón frío y denso del tamaño de un planeta, una enana blanca, cuyo destino inexorable será enfriarse. Por suerte, su envuelta, dispersa por el espacio, servirá como germen para el nacimiento de nuevas estrellas y planetas. Los detalles sobre cómo y cuándo ocurrirá todo esto solo pueden estudiarse en sistemas solares que hoy en día están atravesando esta etapa.  Este jueves, un estudio publicado en Science ha anunciado un importante hallazgo en uno de estos. Científicos de la Universidad de Warwick (Reino Unido) han dirigido una investigación, con la participación de investigadores españoles y en la que se ha recurrido al Gran Telescopio Canarias (GTC), que ha descubierto el segundo planetesimal hallado en la órbita de una enana blanca. Dicho objeto, que mide de seis a 600 kilómetros de diámetro, parece ser el núcleo metálico de un mundo extinto, abrazado a la gravedad de una estrella también fallecida (de nombre SDSSJ122859.93+104032.9), y que se encuentra a unos 413 años luz de distancia. Estas observaciones han sido posibles gracias a una nueva técnica basada en la espectroscopía, el estudio de las distintas longitudes de onda de la luz, y ahora promete descubrir nuevos mundos en las decenas de enanas blancas que se conocen. «Este es el segundo cuerpo pequeño hallado alrededor de una enana blanca», ha destacado para ABC Christopher Manser, primer autor del estudio. «Sin embargo este es el primero que se ha hallado por medio de la espectroscopía, y también es el cuerpo planetario más cercano a una enana blanca».  Hasta ahora, se han descubierto unos 4.000 exoplanetas, mundos orbitando estrellas vecinas, y hay datos suficientes como para asegurar que al menos la mitad de los miles de millones de estrellas de la Vía Láctea están acompañadas por algunos de estos mundos. La mayor parte de ellos se ha detectado en estrellas vivas, por medio del método de los tránsitos (que analiza la luz de las estrellas cuando un mundo pasa por delante de ellas) y el de la velocidad radial (que mide el cabeceo de los soles como consecuencia del tirón gravitacional de sus exoplanetas). Pero los cadáveres estelares son más problemáticos: son menos luminosos y mucho más pequeños que las estrellas vivas.

Fuente: ABC. 08 de abril de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-podria-futuro-tierra-planeta-muerto-junto-frio-cadaver-201904042003_noticia.html

¿Podrá la NASA poner hombres en Marte en 2033?

La NASA lo ha dejado claro: sus astronautas volverán a la Luna en 2024 y enviará los primeros humanos a Marte en 2033. Jim Bridenstine, Administrador General de la agencia espacial norteamericana, ha asegurado que para conseguir esos objetivos todas las partes del programa, en especial el viaje a la Luna, deben avanzar con mayor rapidez de lo que lo están haciendo. "Queremos lograr un aterrizaje en Marte en 2033", dijo un más que preocupado Bridenstine a los legisladores durante una audiencia celebrada ayer en el Capitolio. "Podemos adelantar el aterrizaje en Marte -añadió el ex congresista republicano- solo si adelantamos el aterrizaje en la Luna. La Luna es el campo de pruebas". Durante los últimos meses, la NASA está multiplicando sus actividades para conseguir poner en práctica los planes espaciales de Donald Trump, que hace apenas unos días envió especialmente a su vicepresidente, Mike Pence, para que anunciara que el calendario para volver a colocar hombres en la Luna se había adelantado en 4 años. El momento definitivo, dijo Pence, será en 2024. La fecha no está tomada al azar, y no han faltado analistas que subrayen el hecho de que 2024 sería, precisamente, el último año de un eventual segundo mandato del actual presidente de los Estados Unidos... Así las cosas, numerosos expertos y legisladores se han mostrado francamente preocupados de que la NASA sea capaz de cumplir esos plazos, dado el enorme retraso de la agencia en el desarrollo de su nuevo cohete de carga pesada, llamado Sistema de Lanzamiento Espacial, que está siendo construido por el gigante aeroespacial Boeing. Otra razón para anteponer el regreso a la Luna a Marte es que cualquier misión al planeta rojo tomaría por lo menos dos años, dada la gran distancia a recorrer. Solo el viaje de ida llevaría, por lo menos, seis meses. Algo muy diferente de los tres días escasos que son necesarios para volver a la Luna. Además, un viaje de ida y vuelta a Marte solo puede llevarse a cabo cuando el Planeta Rojo se encuentra en el mismo lado del Sol que la Tierra, lo que sucede aproximadamente cada 26 meses. Las fechas posibles, pues, serían 2031, 2033, etc. En 2017, un proyecto de ley de presupuesto de la NASA estableció claramente que 2033 sería la fecha límite para la primera misión tripulada a Marte, pero al hacer pública su hoja de ruta, la propia NASA ha sido más cauta y prefirió hablar de "la década de 2030". Antes de emprender el viaje, en efecto, la agencia espacial quiere estar segura de que domina las técnicas necesarias para extraer agua del subsuelo marciano, y para ello quiere practicar en el polo sur de la Luna. "El hielo -dijo Bridenstine- representa aire para respirar, representa agua para beber y representa combustible. Y la intención, por supuesto, no es solo la de llevar hombres a la Luna, sino demostrar también que podemos vivir y trabajar en otro mundo". El presupuesto necesario para cumplir con el nuevo calendario, dijo Bridenstine, será solicitado oficialmente antes del próximo 15 de abril.

Fuente: ABC. 08 de abril de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-podra-nasa-poner-hombres-marte-2033-201904042005_noticia.html

El país que se está calentando dos veces más rápido que el resto del mundo

Canadá se está calentando en promedio a un ritmo dos veces más rápido que el resto del mundo. Es lo que asegura un informe realizado por el gobierno federal canadiense que advierte también de que los cambios causados por el cambio climático ya son evidentes en muchas partes del país y que se prevé que se intensifiquen. La zona más afectada es el Ártico canadiense. El informe sugiere que muchas de las consecuencias ya evidentes del cambio climático en este país son probablemente irreversibles. Los mayores aumentos de temperatura se constataron en las zonas del norte, en las praderas y en la parte más septentrional de la Columbia Británica. Desde 1948, cuando se empezó a registrar, la temperatura del país aumentó de media aproximadamente 1,7ºC, mientras que en el norte el aumento fue de aproximadamente 2,3ºC. "Si bien tanto las actividades humanas como las variaciones naturales en el clima contribuyeron al calentamiento observado en Canadá, el factor humano es dominante", señala el informe. Y añade: "es probable que más de la mitad del calentamiento de Canadá se deba a la influencia de las actividades humanas". El informe se publicó cuando el gobierno impuso impuestos al carbono en cuatro de las 10 provincias de Canadá por no haber presentado sus propios planes para hacer frente al cambio climático. Como resultado del calentamiento global, Canadá tendrá un clima más extremo. La subida de las temperaturas podría conllevar más olas de calor y un mayor riesgo de incendios forestales y sequías en algunas partes del país. También se cree que los océanos se volverán más ácidos y menos oxigenados, lo que podría dañar la vida marina. Además, se teme que en unas pocas décadas algunas partes del océano Ártico de Canadá se quedarán largos períodos sin hielo durante el verano. El aumento del nivel del mar aumentaría el riesgo de inundaciones costeras, y unas precipitaciones más intensas podrían causar inundaciones en los centros urbanos. El rápido calentamiento de Canadá está relacionado con la amplificación ártica, una combinación de mecanismos de retroalimentación que explican la especial vulnerabilidad de esta región al calentamiento global. Uno de los principales es la pérdida de nieve y de hielo marino, lo que aumenta la absorción de la radiación solar y provoca un mayor calentamiento de la superficie que en otras regiones.

Fuente: BBC. 08 de abril de 2019,
https://www.bbc.com/mundo/noticias-47815500

¿Qué había en el Universo antes del Big Bang?

Un equipo internacional de investigadores acaba de proponer una nueva forma de poner a prueba la teoría de la Inflación, según la cual el Universo se expandió exponencialmente durante un breve instante apenas un segundo después del Big Bang. El objetivo de este test no es otro que el de profundizar en una vieja y aún no resuelta cuestión: ¿Cómo era el Universo antes de aquella titánica explosión? A pesar de que la Inflación se considera una idea válida, ya que resuelve algunas importantes cuestiones sobre la estructura y evolución del Universo, existen otras teorías que, en principio, también serían capaces de hacer lo mismo. Y en algunas de ellas, el estado del Universo justo antes del Big Bang, el llamado Universo primordial, no sería de expansión, sino todo lo contrario: de hecho, en lugar de expandirse, en aquellos instantes el Universo se estaría contrayendo, por lo que el Big Bang no sería más que el “rebote“que vino justo después de que la realidad anterior se colapsara por completo. Para ayudar a decidir entre la Inflación y estas otras ideas surge, inevitablemente, lo que en filosofía de la ciencia se conoce como “el problema de la falsabilidad”. Es decir, la duda de si esa teoría tiene la capacidad de someterse a pruebas potenciales que la contradigan. Algunos investigadores, entre ellos Avi Loeb, del Centro de Astrofísica Harvard Smithsonian en Cambridge, Massachusetts, han expresado dudas acerca de la Inflación, alegando que su capacidad de adaptación aparentemente infinita hace que sea casi imposible ponerla a prueba de la forma adecuada. "La falsabilidad -asegura Loeb- debe ser un sello distintivo de cualquier teoría científica. Pero la situación actual de la Inflación es que se trata de una idea tan flexible que no puede ser falsificada experimentalmente. No importa qué valor mida la gente para algún atributo observable, siempre hay algunos modelos de inflación que pueden explicarlo". Y ahora, un equipo de científicos liderado por Xingang Chen y el propio Loeb, junto a Zhong-Zhi Xianyu, del Departamento de Física de la Universidad de Harvard, han aplicado una idea, bautizada como "reloj estándar primordial", a las teorías no inflacionarias y presentado un método que puede ser usado para falsificar experimentalmente la Inflación. El estudio aparecerá próximamente en Physical Review Letters, pero puede consultarse ya en arXiv.org. El equipo calculó después cómo se verían esas señales del reloj estándar en las diversas teorías no inflacionarias, y cómo deberían buscarse en las observaciones de los astrofísicos. "Si se encontrara un patrón de señales que representara un Universo en contracción - dice Xianyu- eso demostraría que toda la teoría inflacionaria es falsa”. El éxito de esta idea, por lo tanto, radica en la experimentación. "Estas señales serán muy difíciles de detectar - asegura Chen- por lo que tendremos que buscar en muchos lugares diferentes. La radiación cósmica de fondo de microondas es uno de esos lugares, y la distribución de galaxias es otro. Ya hemos comenzado a buscar estas señales y ya tenemos algunos candidatos interesantes, pero necesitamos más datos".

Fuente: ABC. 01 de abril de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-hallan-forma-echar-vistazo-universo-antes-bang-201903270925_noticia.html

Curiosity encontró nitratos en Marte

Reconstruir la atmósfera pasada de Marte y encontrar elementos como el nitrógeno, esenciales para la vida como la conocemos en la Tierra, es posible mediante la integración de consorcios internacionales de investigación, en los que conviven la multidisciplina y la cooperación, coincidieron expertos reunidos en la UNAM. En conferencia de medios conjunta, en la Sala de Consejo de la Coordinación de la Investigación Científica, especialistas de la Universidad Nacional y de la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio de Estados Unidos (NASA, por sus siglas en inglés) presentaron los más recientes resultados del robot Curiosity, que pisa el suelo marciano desde 2012. “La Universidad Nacional realiza investigación de vanguardia, genera conocimiento y forma capital humano en todas las áreas, incluido el espacio y las ciencias planetarias”, informó William Lee Alardín, coordinador de la Investigación Científica. “El estudio –en el que también participa el Centro de Estudios Espaciales de Francia (CNES, por sus siglas en francés)–tiene que ver con la evolución de la química atmosférica en Marte, la reconstrucción de la historia de la atmósfera marciana y lo que ello puede implicar para la generación y la emergencia de la vida en otro planeta”, resumió Lee. En la base del cráter Gale de Marte, en donde hubo un lago hace unos tres mil 500 millones de años, el vehículo explorador Curiosity de la NASA encontró nitratos, formas de nitrógeno esenciales para la vida y la habitabilidad como la conocemos en nuestro planeta, pues a partir de ellos se forman moléculas como proteínas y ADN. Rafael Navarro González, investigador del Instituto de Ciencias Nucleares (ICN) y uno de los científicos más reconocidos de México, encabezó el trabajo junto con 29 expertos internacionales que reconstruyeron con estos datos la historia del nitrógeno en el pasado del planeta rojo. Analizaron 14 rocas y encontraron que en los sedimentos lacustres más antiguos se presentan las aglomeraciones más altas de nitratos, mientras que en los más recientes hay una menor cantidad. “Creemos que las concentraciones de nitratos disminuyeron debido a un cambio en la química atmosférica”, explicó Navarro, coinvestigador del vehículo robótico Curiosity de la NASA desde la concepción del proyecto. “Si hubiera seres vivos en Marte, estarían en el subsuelo y dependerían de los nitratos generados en la atmósfera por impactos de asteroides. En este escenario, la cantidad que llegaría a ellos en la actualidad es mínima, estarían restringidos a niveles muy bajos de nitrógeno. Sin embargo, si los organismos en Marte desarrollaron la habilidad para utilizar el nitrógeno atmosférico, no estarían limitados al suministro natural de nitratos”, remarcó Navarro. Por lo pronto, por primera vez se tiene un análisis estratigráfico de la concentración de nitratos en rocas lacustres del lago del cráter Gale, que da información de la evolución de nitrógeno en Marte, concluyó.

Fuente: Gaceta, UNAM. 01 de abril de 2019,
http://www.gaceta.unam.mx/curiosity-encontro-nitratos-en-marte/

Chicxulub: el extraordinario hallazgo que revela lo que probablemente ocurrió unas horas después de que cayera el gigantesco asteroide que cambió la historia de nuestro planeta

Un grupo de científicos halló lo que describieron como una extraordinaria instantánea de las consecuencias del impacto del asteroide que acabó con los dinosaurios en la Tierra hace 66 millones de años. Excavaciones en Dakota del Norte, en el norte de Estados Unidos, revelaron fósiles de peces y árboles rociados con fragmentos rocosos y vidriosos que cayeron del cielo. Los depósitos muestran también que la zona estuvo cubierta de agua, como consecuencia de la colosal ola generada por el impacto del asteroide. Los detalles de la investigación fueron publicados en la revista PNAS el viernes. Robert DePalma, investigador principal de la Universidad de Kansas, y sus colegas, señalaron que la excavación, en un sitio llamado Tanis, ofrece un pantallazo increíble de los eventos que ocurrieron probablemente entre pocos minutos y un par de horas después de que el gigantesco asteroide se estrellara contra nuestro planeta. Cuando este objeto de 12 km de ancho chocó con lo que ahora es el Golfo de México, miles de millones de toneladas de roca fundida y vaporizada tuvieron que haber salido disparadas en todas las direcciones a miles de kilómetros de distancia. En Tanis, los fósiles registran el momento en que este material cayó sobre todo lo que encontró en su camino. Los fósiles de peces fueron hallados con residuos del impacto incrustados en sus branquias. Esto se debe a que pudieron haber respirado los fragmentos presentes en el agua que los rodeaba. También se encontraron partículas atrapadas en ámbar, que es la resina preservada de los árboles. Geoquímicos pudieron establecer un vínculo directo entre el material que cayó del cielo y Chicxulub, el lugar del impacto del asteroide. También determinaron que los fragmentos tienen 65,76 millones de años, una fecha que coincide bastante con la que se ha establecido para este evento según evidencia hallada en otros sitios alrededor del mundo. Por la forma en que los depósitos están distribuidos en Tanis, los investigadores creen que el área fue arrasada por una inmensa ola de agua. Si bien se cree que el impacto del asteroide provocó un inmenso tsunami, este habría demorado varias horas en viajar los 3.000 km que separan el Golfo de México de Dakota del Norte, a pesar de la probable presencia en ese momento de una vía marítima que corría por el medio de la masa terrestre norteamericana.

Fuente: BBC. 01 de abril de 2019,
https://www.bbc.com/mundo/noticias-47758930

Cinco lunas de Saturno flotarían en el océano como gigantescas pelotas de playa

A una distancia media de 1.200 millones de kilómetros de la Tierra existe un gigantesco planeta con nubes de amoniaco, vientos supersónicos y ciclones hexagonales. Nosotros le llamamos Saturno. Su diámetro máximo es de 120.500 kilómetros y sus anillos se extienden hasta los 270.000. Existen nueve anillos principales, formados por miles de millones de trozos de hielo, rocas del tamaño de casas o cristales diminutos. En general, la gravedad del planeta evita que estas partículas se aglutinen en lunas, de las que Saturno tiene 62. Pero en algunos casos no es fácil distinguir grandes cuerpos «residentes» en los anillos de pequeñas lunas, o lo que se conoce como satélites pastores. Entre unas y otras, se conocen al menos 150 lunas menores en Saturno. Si sabemos todo esto es en gran parte gracias al sacrificio de Cassini, la sonda de la NASA que se hundió en la atmósfera de Saturno en el año 2017. La sonda ha permitido que se publiquen cerca de 4.000 artículos científicos sobre Saturno, pero sus datos, captados en el acto final de la nave espacial, siguen dando frutos. Esta semana, un estudio publicado en Science ha aportado nuevos datos sobre Pan, Dafne, Atlas, Pandora y Epimeteo, pequeñas lunas de ocho a 120 kilómetros situadas dentro de los anillos. Según han concluido, están hechas del mismo material que compone estos impresionantes discos de partículas. “Están hechos de lo mismo”, ha dicho en Cosmosmagazine Bonnie Buratti, directora de una de las investigaciones publicadas en Science y astrónoma del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena (California). Según ha sugerido, tanto los anillos como los pequeños satélites pastores son lo que queda de objetos que se acercaron demasiado al gigante gaseoso. «Probablemente son grandes pedazos que proceden del proceso de formación», ha explicado. Los científicos también han averiguado que dichas lunas son tan porosas y poco densas que si se lanzaran a un océano lo suficientemente profundo, podríamos ver una pequeña fracción de ellas por encima de las aguas, como si fueran una extraña isla flotante o gigantescas pelotas de playa. «Son una pila de escombros», ha explicado Buratti. La más densa, Epimeteo, alcanza una densidad de 0,62 gramos por centímetro cúbico, mientras que la menos densa, Dafne, llega a los 0,27. La densidad del agua es de un gramo por centímetro cúbico. Aparte de esto, Matthew Hedman, investigador en la Universidad de Idaho (Estados Unidos), ha dirigido un estudio, que ha analizado la presencia de «pegotes» en el anillo interior de Saturno, que parecen estar formados por partículas procedentes de estos discos. De hecho, Hedman sospecha que estos pegotes o nubes de partículas golpean otras partículas de los anillos y generan interesantes cascadas de colisiones. Sea como sea, ha comentado que el hecho de que pudieran detectar cuatro de estos pegotes de forma simultánea es curioso, y podría ser consecuencia del impacto de una lluvia de meteoros. Mientras tanto, en las afueras de los anillos de Saturno, este tipo de pegotes aparecen cada cierto tiempo. Si se forman a causa de colisiones, bien pudiera ser, según este científico, que los impactos dieran pistas sobre cómo se formó el polvo que ahora se está apelmazando en la cintura de las lunas y que forma parte de los anillos.

Fuente: ABC. 01 de abril de 2019,
https://www.abc.es/ciencia/abci-lunas-y-anillos-saturno-estan-hechos-mismo-material-201903310125_noticia.html

Revelan detalles sin precedentes de un exoplaneta a 129 años luz de la Tierra

Fue necesario combinar el poder de cuatro telescopios para revelar cómo es la atmósfera en este extraño mundo. El exoplaneta HR8799e se encuentra a unos 129 años luz de la Tierra. Y es muy joven. Con sólo 30 millones años de edad, este exoplaneta bebé es lo suficientemente joven como para ayudar a los científicos a comprender la formación de planetas y sistemas planetarios, señaló en un comunicado el Observatorio Europeo Austral (ESO, por sus siglas en inglés). Se trata además de lo que se conoce como un "Superjúpiter", un tipo de mundo más masivo y mucho más joven que cualquier planeta de nuestro Sistema Solar. El exoplaneta fue descubierto en 2010 orbitando la estrella joven HR8799, en la constelación de Pegaso, pero ahora fue posible estudiarlo en detalle. La energía sobrante tras la formación del planeta y un potente efecto invernadero explican que la temperatura del planeta llegue a los 1000 °C. El análisis de la atmósfera del exoplaneta reveló que tiene mucho más monóxido de carbono que metano. "Podríamos explicar mejor estos sorprendentes resultados con la presencia de altos vientos verticales dentro de la atmósfera, que impedirían que el monóxido de carbono reaccione con el hidrógeno para formar metano", señaló en un comunicado de ESO el líder del equipo científico, Sylvestre Lacour, investigador del Observatorio de París-PSL y del Instituto Max Planck de Física Extraterrestre. El equipo descubrió que la atmósfera contiene además nubes de polvo de hierro y silicatos. Esto, combinado con el exceso de monóxido de carbono, sugiere que la atmósfera de HR8799e está inmersa en una tormenta vasta y violenta, según ESO. "Nuestras observaciones sugieren que hay una bola de gas iluminado desde el interior, con rayos de luz cálida arremolinándose a través de áreas tormentosas de nubes oscuras", explicó Lacour. Los descubrimientos fueron posibles debido al instrumento GRAVITY, instalado en el interferómetro VLTI (Interferómetro de Telescopio Muy Grande) de ESO en Cerro Paranal, en Chile. GRAVITY puede utilizar las cuatro unidades del Telescopio Muy Grande o VLT para trabajar como si se tratase de un único telescopio de mayor tamaño, usando una técnica conocida como interferometría, explicó ESO.

Fuente: BBC. 01 de abril de 2019,
https://www.bbc.com/mundo/noticias-47734115

Acercamiento al concepto de vida

En contraste con lo que ocurre en las matemáticas, en las que definiciones precisas atemporales como la de círculo sigue funcionando con exactitud desde que Euclides la formuló hace más de dos mil años, en biología hay conceptos como el de vida en el que carecemos de una definición general aceptable para todos, afirmó Antonio Lazcano Araujo, profesor emérito de la Facultad de Ciencias. “Vida es un concepto empírico cuya caracterización depende de un contexto histórico específico”, señaló el integrante de El Colegio Nacional. Por ejemplo, en algún momento de la historia se explicó la vida dividida en minerales (seres inanimados), plantas y animales (animados). “La división de la naturaleza en tres reinos (mineral, vegetal y animal) refleja un esquema jerárquico no evolutivo que supone un aumento creciente de la percepción”, explicó. Lazcano ofreció la conferencia magistral ¿Qué es la Vida?, dentro del ciclo Diálogos por la Bioética, organizado por el Programa Universitario de Bioética (PUB). En el Auditorio Alfonso Caso, el especialista en origen de la vida precisó que los organismos multicelulares consisten en unidades que son en sí mismas sistemas vivientes y que sobrevivirán aunque el organismo que forman muera. “Por eso funcionan los trasplantes. Cuando la persona propietaria de un riñón o unas córneas ha fallecido, esos órganos siguen vivos en sí mismos, así que pueden reintegrarse a otro organismo y seguir funcionando”, ejemplificó. De manera equivalente, la muerte de muchos de sus componentes celulares y sistemas no necesariamente mata al organismo multicelular, aclaró. Lazcano detalló que todos los seres vivos poseen la misma composición bioquímica, el mismo tipo de estructuras moleculares y los mismos procesos químicos básicos. “Las diferencias entre los organismos no son los componentes subcelulares esenciales que los constituyen, sino su historia evolutiva.” Aseguró que los seres vivos no poseemos ninguna sustancia o elemento químico distinto a los que se encuentran en la materia no viva. “No hay moléculas vivientes, ninguna sustancia está viva por sí misma”. Para comprender la naturaleza de lo vivo, sostuvo Lazcano, debemos reconocer tanto los límites impuestos a los seres vivos por las leyes de la física y la química, como el carácter contingente de la historia. “Por ejemplo, conceptos como la selección natural y el programa genético son consistentes con las leyes físicas, pero no pueden deducirse a partir de ellas.” Lazcano aclaró que las células están formadas por componentes individuales y sistemas de moléculas que interactúan entre sí. Muchas de estas unidades subcelulares poseen una estructura modular y exhiben propiedades físico-químicas y biológicas que permanecen activas incluso cuando están aisladas. “No debe sorprendernos que muchos de estos componentes muestren propiedades asociadas con la vida, como catálisis, replicación, mutación y autoensamblaje.”

Fuente: Gaceta, UNAM. 01 de abril de 2019,
http://www.gaceta.unam.mx/acercamiento-al-concepto-de-vida/